Liever tegen een dreumes uit Wales dan FC Makkinga met 10-0 verslaan; Heerenveen en Groningen bereiden zich in Intertoto-competitie voor op nieuw seizoen

Dit weekeinde begint het Intertoto-voetbaltoernooi. Samen met 58 andere Europese ploegen doen FC Groningen en SC Heerenveen mee in de zomerse race om twee startbewijzen voor de Uefa-Cup. De Groningers spelen vandaag hun eerste duel in Tsjechië tegen FC Boby Brno. De Friezen beginnen morgen in eigen huis tegen het Deense Naestved IF. 'De vakantie mag dan wel eerder afgelopen zijn, 't blijft wel mooi Europees voetbal.'

GRONINGEN/HEERENVEEN, 24 JUNI. Door de speakers van het Groningse spelershome schalt het jengelende stemgeluid van André Hazes. Romano Sion legt een kaartje, Maarten de Jong vertelt sterke verhalen en de materiaalman inspecteert het schoeisel. Ondertussen werpt Hans Westerhof een blik op het aangepaste oefenprogramma dat de Groningers de komende weken afwerken in de voorbereiding op het nieuwe seizoen. Kort daarvoor heeft de trainer-coach en passant overeenstemming bereikt met Jan van Dijk, oud-speler van de FC, die de oefenmeester voor één jaar als assistent zal bijstaan. Business as usual in de catacomben van het Oosterpark-stadion.

FC Groningen is volop in bedrijf. Net als Heerenveen hebben de noorderlingen drie weken na beëindiging van de competitie maandag de trainingen weer hervat. Terwijl de collega's van andere clubs nog uitgebreid vakantie vieren, is het seizoen '95-'96 voor de stadjers al begonnen. In plaats van de gebruikelijke zes, telt de aanloop naar de vaderlandse competitie nu negen weken. “Joop Gall kwam maandag meteen naar me toe. 'Trainer, ik voel de spierpijn van de laatste wedstrijd tegen NEC nog in mijn benen', zei hij heel treffend”, vertelt Westerhof.

De Achterhoekse keuzeheer lacht smakelijk om het voorval. Het is schipperen zo vlak voor de eerste confrontatie tegen FC Boby Brno in de Intertoto-competitie, weet Westerhof. Want, zo benadrukt hij, ideaal is de voorbereiding op het openingsduel in Tsjechië natuurlijk allerminst. “Maar lichamelijk gezien is drie weken rust voldoende. Misschien dat een langere onderbreking mentaal wel verfrissend werkt.”

Het is niet anders, constateert de coach. Het bestuur besloot in januari tot deelname aan de Intertoto-competitie en de spelers hebben zich te schikken naar de wensen van de club. “Ze stonden niet te juichen toen het bekend werd, maar daar moet niet moeilijk over gedaan worden. Als het goed gaat, maakt de speler deel uit van het succes. Net zo goed als hij er moet staan zodra het minder gaat.”

Westerhof doelt op de armlastige situatie waarin FC Groningen verkeert. Hoewel de club de schuldenlast van circa een miljoen gulden het afgelopen jaar heeft weggewerkt, staan de Groningers er financieel allesbehalve florissant voor. Daarom besloot het bestuur zich bij de Europese voetbalbond Uefa aan te melden als deelnemer aan de opgewaardeerde Intertoto-competitie. “Groningen heeft zich puur om financiële redenen ingeschreven. Deelname is geen noodzaak, maar iedere extra bron van inkomsten is van harte welkom. Zelfs al eindig je als laatste in de groep, dan nog is deelname kostendekkend”, zegt Westerhof.

Voor Heerenveen wegen de sportieve belangen zwaarder. Ook al hoopt de Friese club dat de trouwe aanhang, net als in de nationale competitie, voor de twee groepswedstrijden massaal de weg naar het Abe Lenstra-stadion vindt. Niet voor niets zijn de toegangsprijzen verlaagd voor het duel van morgen tegen het Deense Naestved IF. Groningen doet hetzelfde. Heerenveen heeft voor morgen inmiddels ruim zesduizend kaarten verkocht.

“Alles is natuurlijk leuk meegenomen, dat vooropgesteld”, zegt Heerenveen-trainer Foppe de Haan na afloop van de ochtendtraining. “Maar voor ons zijn de financiële belangen ondergeschikt aan de sportieve. We willen gewoon zo ver mogelijk komen. Hoewel de Intertoto-competitie voor Heerenveen natuurlijk ook weer niet van wereldbelang is”, meent de Friese coach.

Maar, zo vraagt hij zich retorisch af, wat is er mooier dan uitgerekend nu, zomer 1995, internationaal voetbal te spelen? Geen EK, geen WK, geen nacompetitie meer, een voetballoze periode kortom. Alleen de concurrentie op tv van Tour de France en Wimbledon. “Dat betekent dat de schijnwerpers van pers en publiek op Groningen en Heerenveen zijn gericht. De NOS heeft de uitzendrechten en naar ik heb begrepen, zullen ze regelmatig verslag doen van de Intertoto. Prachtig toch? Dat is uitstekende reclame voor de club.”

En aanmerkelijk beter dan de eindeloze reeks oefenpotjes tegen allerlei onbeduidende amateurclubs uit de regio, die Heerenveen als zovele profclubs jaarlijks in de aanloop naar het seizoen afwerkt. Daar wordt een coach ook niet veel wijzer van, betoogt De Haan. “Dan versla je, pak 'm beet, FC Makkinga met 10-0 en ben je geneigd te denken: 'Och, dat gaat wel lekker'. Nou, mooi niet. Vorig jaar bleek al in de eerste de beste wedstrijd van het seizoen, dat het helemaal niet naar wens verliep. Door de internationale tegenstanders hebben we nu vast en zeker het lek eerder boven water.”

Al met al een seizoensvoorbereiding die, zoals De Haan het kernachtig uitdrukt, “niet om de kat z'n staart gaat”. Westerhof uit zich in soortgelijke termen, evenals Joop Gall in het Groningse spelershome. “Beter tegen Brno dan tegen Annakutteveen”, grijnst de verdediger. Mariano Bombarda vult zijn collega aan: “Het zijn niet zomaar een paar oefenduels hoor, die vier poulewedstrijden”, waarschuwt de Argentijnse topscorer van afgelopen seizoen in gebroken Nederlands. Gall weer: “Nee, de vakantie mag dan wel eerder afgelopen zijn, 't blijft wel mooi Europees voetbal waar iets op het spel staat.”

Groningen speelde drie jaar geleden voor het laatst in het Uefa-Cuptoernooi. Van de huidige spelersgroep is Gall de enige die, samen met doelman Patrick Lodewijks, verdediger Klaus Boekweg en aanvoerder Erwin Koeman, kan bogen op internationale ervaring. “Voor de jonge jongens is de Intertoto een uitgelezen mogelijkheid om Europese ervaring op te doen.”

Wat heet ervaring? De tegenstanders van Groningen zijn niet bepaald de meest gerenommeerde opponenten. Zo stuit de club in groep 9 behalve op Brno (derde in de eindstand van de Tsjechische competitie) ook op Ceahlul Peatra Neamt (vijfde in Roemenië), Etur Tirnovo (elfde in Bulgarije) en tot slot Beveren (tiende in België). Uitgerekend de twee minst aansprekende clubs van de vier, Ceahlul en Tirnovo, zijn te gast in het Oosterpark. Westerhof: “Dat is jammer. Het zal niet storm lopen. Natuurlijk had ik liever in een poule met tegenstanders als Tottenham gezeten. Maar ja, dan vlieg je d'r waarschijnlijk ook zo weer uit. Bovendien spelen die Oosteuropeanen een voor ons onbekende speelstijl waar we veel van kunnen leren.”

Zeker weten doet de Groninger coach dat overigens niet. Sterker nog, Westerhof bekent geen enkele informatie over de komende tegenstanders te hebben. Met uitzondering van Beveren. Ook de spelers blijken niet op de hoogte. In het spelershome discussiëren Maarten de Jong en Joop Gall over de vraag hoeveel uur Brno van Praag verwijderd is. Ze komen er niet uit.

Het reizen ervaart Westerhof niet als een onoverkomelijk nadeel. De Groningers maken van de nood een deugd. De ploeg vertrok donderdagavond en reist pas maandag weer terug. De resterende tijd benut de selectie om te trainen, en als alles meezit voor toeristische uitstapjes. “Gezellig met z'n allen in Praag. Goed voor de teamspirit”, lacht Westerhof.

De Haan daarentegen is wel beducht voor de lange afstanden. Volgende speelt Heerenveen uit tegen FC Ton Petre, een dreumes uit Wales. Veertien dagen later ontvangen de Friezen in groep 4 het Hongaarse Bekescsaba FC. De week daarop wacht de confrontatie in Portugal met Uniao Leiria, de nummer zes van het land. “Wij maken er geen tripje van. Zoveel is zeker.”

Nu de seizoenstart voor Groningen en Heerenveen zo vroeg begint, is ontspanning een absolute vereiste. De Haan: “Wij gaan de komende weken gedoseerd trainen. Op z'n tijd gas terug nemen. Anders breken de inspanningen je in de loop van het jaar op.”

Voor Erik Regtop is de Europese vuurproef van de Friezen een serieuze aangelegenheid. “Het is en blijft Europees voetbal. Zo moeten we het ook benaderen. We gaan er voor”, zegt de spits en weg scheurt hij in zijn bolide voor een bezoek aan een plaatselijk café. “Even kaarten.”