Haarhuis gruwt niet meer van gras

ROTTERDAM, 24 JUNI. Tennisser Paul Haarhuis moet zich inmiddels afvragen waarom hij gras ooit verafschuwde. Gras was voor voetbal, voor golf, niet voor tennis, vond Haarhuis. De status van Wimbledon als belangrijkste toernooi van het jaar was misplaatst, liet hij zich meermalen ontvallen. Dit jaar besloot Haarhuis voor het eerst zijn vakantie te verschuiven en het vier weken durende grasseizoen serieus te nemen. Om in het dubbelspel zijn kansen op een Wimbledon-titel te vergroten.

Maar juist in het enkelspel boekte Haarhuis vorige week en deze week zijn beste resultaten van de laatste maanden. Hij haalde de kwartfinale van het kleine toernooi in Rosmalen. Gisteren bereikte hij de halve finale van het sterk bezette en rijkelijk met prijzengeld bedeelde toernooi in het Duitse Halle. De 29-jarige Haarhuis versloeg in de kwartfinale de Rus Jevgeni Kafelnikov, als eerste geplaatst in Halle, met 6-1 en 7-6. Ook zijn dubbelspelpartner Jacco Eltingh bereikte de laatste vier. Hij won met 6-3, 5-7 en 6-4 van de Nieuwzeelander Brett Steven. Haarhuis speelt vandaag tegen Michael Stich, Eltingh tegen de Zwitser Marc Rosset.

De 2.01 meter lange Rosset maakte een einde aan de opzienbarende zegereeks van Jimmy Connors. Die Amerikaanse veteraan, bijna 43 jaar oud, had de eerste twee ronden top-50 spelers verslagen. Tegen de machtige service van Rosset hield hij slechts één set lang stand: 7-6 en 6-3.

De meeste topspelers zijn inmiddels in Londen neergestreken voor Wimbledon, dat maandag begint. Bij de gokkantoren van Ladbrokes is de Amerikaan Pete Sampras favoriet voor Wimbledon met een notering van 10-11 (elf pond inzet levert slechts tien pond extra op). Agassi volgt hem met 5-1. Bij de vrouwen is de verhouding uitkering-inzet voor Graf nog ongunstiger dan die voor Sampras: Graf 1-2, Martinez 4-1, Pierce 9-1 en Sanchez Vicario 10-1.

Sampras heeft een desastreus gravelseizoen achter de rug, maar bevestigde vorige week zijn favorietenrol op gras met een overwinning op Queens, het traditionele voorbereidingstoernooi. De 23-jarige nummer twee van de ranglijst, die in 1993 in de finale Courier en in 1994 Ivanisevic versloeg, zou de eerste speler sinds Björn Borg kunnen worden die het toernooi drie keer achter elkaar wint. Borg won vijf keer van 1976 tot en met 1980.

Het voordeel van Sampras is dat alle andere favorieten hun eigen problemen hebben. Andre Agassi, de nummer één van de ranglijst en als eerste geplaatst, scheurde in zijn kwartfinale-wedstrijd op Roland Garros een spiertje in zijn heup. Hij bereidde zich voor in Las Vegas, maar zei na aankomst in Londen: “De blessure voelt goed en ik ben volledig fit.”

Boris Becker heeft last van een kuitblessure. Hij zou een speech afsteken voor studenten in Oxford, maar reisde in plaats daarvan terug naar München voor medische behandeling. Goran Ivanisevic, vorig jaar verliezend finalist, heeft al drie grand-slamtoernooien achter elkaar in de eerste ronde verloren. Michael Chang, in 1994 kwartfinalist, is eenvoudigweg niet goed genoeg op gras. Michael Stich speelt te wisselvallig en heeft al een jaar lang geen toernooi gewonnen. Stefan Edberg is over zijn top heen. En Todd Martin slaagt er niet in de vorm van vorig jaar te bereiken.