Zeeland houdt vertrouwen in veerdienst

VLISSINGEN, 21 JUNI. Vlissingse en Zeeuwse bestuurders blijven vol vertrouwen in de Britse veerdienstonderneming Eurolink Ferries. De rederij kwam ernstig in problemen nadat zaterdag bij Vlissingen brand uitbrak in de machinekamer van het veerschip Euromagique. De 87 passagiers moesten met reddingsboten van boord worden gehaald.

De Euromagique onderhoudt sinds enkele maanden de verbinding tussen Vlissingen en Sheerness. De scheepvaartinspectie bleek de rederij in april al een tijdelijk verbod te hebben opgelegd om passagiers met het schip te vervoeren. De inspectiedienst vond dat het personeel van de veerboot de uitvoering van veiligheidsprocedures onvoldoende beheerste. Volgens een woordvoerder van de scheepvaartinspectie komt het heel weinig voor dat zijn dienst moet ingrijpen op een passagiersschip.

Burgemeester J.C.Th. van der Doef van Vlissingen noemt de aanloopproblemen van rederij Eurolink Ferries “toch wel indrukwekkend”. “Het is heel goed dat de scheepvaartinspectie toeziet op naleving van de veiligheidsvoorschriften. Ik hoop dat het bedrijf zich snel ontwikkelt tot een gedegen onderneming.” De burgemeester ziet geen reden daaraan te twijfelen. “We moeten het niet de put in praten, dat heeft geen zin.”

Het vertrek van de Olau-Line, de onderneming die sinds 1978 de veerverbinding met Sheerness onderhield, was vorig jaar een gevoelige klap voor de gemeente Vlissingen. Ongeveer honderd werknemers die in en rond de terminal werkten, verloren hun baan. Toen Eurolink Ferries begin dit jaar de plaats innam, was de vreugde groot. “We wisten natuurlijk dat Eurolink de zaken anders zou oppakken”, zegt Van der Doef. “Met kleinere schepen, minder luxe, minder personeel, en lagere tarieven. Maar dat neemt niet weg dat de verbinding voor ons wezenlijk blijft.”

Gedeputeerde D.J.P. Bruinooge van de provincie Zeeland is het met Van der Doef eens. “Denk aan de werkgelegenheid die de lijn oplevert, direct en indirect. De vrachtwagens die er door worden aangetrokken, de passagiers die in Vlissingen blijven hangen. En de uitstraling die het voor Zeeland heeft.” Bruinooge maakte in januari zelf het nieuws bekend dat Eurolink zich in Vlissingen zou vestigen. Hij meldde toen “erg trots” te zijn op de nieuwe aanwinst.

“Dat ben ik nog”, zegt hij. “Eurolink behoort tot de gerenommeerde Mersey Docks and Harbour Company uit Liverpool. Dat zijn gekwalificeerde mensen die havens beheren. Die sturen niet zo maar slechte schepen de zee op. Die weten heus wel wat ze doen.” Volgens de gedeputeerde wordt Eurolink achtervolgd door 'domme pech'. “En dat is buitengewoon vervelend.”

Het onderzoek naar de oorzaak van de brand die zaterdag aan boord van de Euromagique woedde, is inmiddels afgerond. Havencoördinator W.M.K. Janssen van de scheepvaartinspectie wil er niet meer over kwijt dan dat de oorzaak “van technische aard was”. “Er is dus geen menselijke fout gemaakt”. De reder heeft nu toestemming om het schip te laten repareren. “We zullen het opnieuw controleren voordat het in de vaart wordt gebracht”, aldus Janssen.

De havencoördinator denkt dat de Euromagique vooral last heeft gehad van 'kinderziekten'. “Toen wij het schip in april toestemming weigerden om passagiers te vervoeren, was de bemanning nog niet ingewerkt. Wij denken dat dat probleem nu is opgelost. Bij de brand van zaterdag bleek bijvoorbeeld dat de passagiers op een correcte manier van boord zijn gehaald.”

De scheepvaartinspectie controleert elk nieuw passagiersschip uitvoerig, inclusief bemanning, voordat het wordt ingezet. “Wij varen mee en laten de bemanning oefenen met noodsituaties: het blussen van een brand, het opvangen en in veiligheid brengen van de passagiers. Daarbij controleren we of de reddingsvlotten en -vesten in orde zijn en of de bewegwijzering aan boord functioneel is. Als iemand onder in het schip zit, moet hij de uitgang kunnen vinden.”

Als alles in orde wordt bevonden, komt de inspectie elk half jaar terug om te controleren of het niveau op peil blijft. “Bij de Euromagique bleek die begincontrole nodig. Het heeft kennelijk geholpen. We zullen het schip verder behandelen als alle andere.”

Directeur B. Moses van rederij Eurolink Ferries verwacht dat de Euromagique over zeven tot tien dagen weer in de vaart kan worden gebracht. Hij ziet niet alleen negatieve kanten aan de brand in de machinekamer. “Ik ben trots op mijn bemanning. Ze heeft laten zien dat ze noodgevallen aankan. Niemand is zaterdag gewond geraakt. Iedereen is op een rustige manier van boord gehaald. We hebben onze strepen verdiend, en onszelf bewezen.”