Europees vasteland lijft Londen alvast in

Barings, Morgan Grenfell, S.G. Warburg, Hoare Govett: het wachten was in de Londense City op de volgende Britse zakenbank die in handen zou vallen van een grote algemene bank uit het buitenland. Gisteren werd bekend dat nu ook op Kleinwort Benson, met 5000 man personeel, een bod is gedaan door de Duitse Dresdner Bank.

De markt bereidt zich intussen voor op de verdere afleveringen van de Londense uitverkoop. Aandelen van Smith New Court zijn nu al bijzonder in trek en Londen heeft nog enkele banken waar de grote concurrenten uit binnen- en buitenland hun oog op zouden kunnen laten vallen: Robert Fleming, Lazard Brothers, Schroders, Cazenove of Hambros.

De reden achter de overnames is van beide kanten duidelijk. In de internationale financiële wereld is sinds eind jaren tachtig de trend naar groter en diverser ingezet. De overtuiging bestaat dat de overlevingskansen van een bank sterk afhangen van zijn vermogen om internationaal alle beschikbare financiële produkten en diensten vanuit één huis te kunnen aanbieden. Gespecialiseerde zakenbanken als Kleinwort Benson, S.G. Warburg of Barings zijn sterk in de effectenhandel, financieel advies aan grote bedrijven en het vermogensbeheer, en zijn geconcentreerd in het epicentrum van de Europese haute finance - Londen.

Juist door hun kleine schaal en eenzijdige activiteiten hebben dergelijke banken zich op hun beurt te gevoelig getoond voor de nukken van de financiële markten. Warburg overleefde begin jaren negentig maar ternauwernood de slechte marktomstandigheden van destijds, Barings had te weinig massa om de speculatieverliezen van handelaar Leeson op te kunnen vangen. De obligatiekrach van 1994 sneed diep in de winst van de sector.

Opvallend is dat het vrijwel uitsluitend de Noordwest-Europese banksector is die de koopgolf in de City leidt. Deutsche Bank begon met de overname van Morgan Grenfell in 1990, ABN Amro volgde met Hoare Govett, ING nam begin dit jaar Barings over, gevolgd door de aankoop van Warburg door Swiss Bank. Nu doet Dresdner Bank, in een poging concurrent Deutsche bij te houden, het bod op Kleinwort Benson.

Na de overname van Warburg wezen waarnemers er al op dat de geschiedenis in feite wordt teruggedraaid. Het is al aan de namen te zien: het merendeel van de oude 'Britse' banken is in het verleden opgezet door ondernemende financiers uit continentaal Europa en keert nu terug in continentaal-Europees bezit.

Die constatering is niet alleen interessant voor historici. Ook voor de verhoudingen van vandaag is de Europese koopgolf in Londen van betekenis. Terwijl het Verenigd Koninkrijk sinds de Tweede Wereldoorlog gestaag aan economisch gewicht in Europa heeft verloren, bleek de voorsprong van Londen als financieel centrum te groot voor de rivaliserende en versnipperde beurzen op het vasteland. De City bleef tot op de dag van vandaag het brandpunt van de Europese handel. Die scheve verhouding tussen het gewicht van de Britse economie en de betekenis van Londen lijkt met de continentaal-Europese aankoop van de middelgrote Britse banksector te worden rechtgetrokken. Zoals in elke branche waar het bedrijfsleven zich beraadt over het aanboren van een nieuwe markt, staan de banken van het vasteland voor de make-or-buy-beslissing. Proberen we het zelfstandig, of kopen we ons in? De uitkomst van die beslissing is met de Europese overnamegolf in de City overduidelijk. Buy.