Rockets beste in teleurstellende basketbalfinale

ROTTERDAM, 15 JUNI. De Houston Rockets hebben afgelopen nacht hun NBA-titel geprolongeerd. Voor een uitzinnig publiek in de eigen Summit-arena versloeg de basketbalploeg van sterspeler Hakeem Olajuwon Orlando Magic met 113-101. Daardoor wonnen de Rockets de best of seven-serie om het officieuze wereldkampioenschap voor clubteams met 4-0.

Houston staat door het tweede kampioenschap in successie van de Rockets op z'n kop. Na de derde overwinning, afgelopen zondag, was in de stad al een grote vraag naar bezems ontstaan. De fans wilden daarmee aangeven dat de Rockets de vloer zouden aanvegen met Orlando. Direct na de beslissende wedstrijd tegen Magic brak het feest pas echt los: ruim vijftigduizend basketbal-supporters gingen naar het centrum van de stad om de titel te vieren. Het verkeer stond geheel vast, omdat veel mensen luid claxonnerend vanuit de suburbs naar downtown waren gereden. Het plaatselijke radio-station draaide uren lang maar één nummer: Unforgettable, van Nat King Cole en zijn dochter Natalie. The Houston Chronicle kwam meteen na de prolongatie van de titel uit met een extra editie: 'Two-rrific', luidde de kop over de volle breedte van de voorpagina.

Voor de objectieve sportfans was de finale om het Amerikaans basketbalkampioenschap een teleurstelling. Vooraf was met spanning uitgekeken naar het treffen tussen de ervaren titelverdediger en het jeugdige Orlando van sterspeler Shaquille The Shaq O'Neal. Maar de Young Guns uit Florida bleken niet opgewassen tegen de routine van de Rockets. Alleen in het eerste in Florida gespeelde duel was Magic dicht bij een overwinning, maar in de extra speeltijd moest de ploeg de zege alsnog aan Houston laten.

O'Neal speelde goed in de finale-serie, maar moest het toch afleggen tegen Hakeem Olajuwon. De 32-jarige center van de Rockets was afgelopen nacht met 35 punten topscorer. In de vier finalewedstrijden scoorde hij in totaal 131 punten. Daarmee verbeterde hij het record van Rick Barry, die in 1975 voor de Golden State Warriors in de NBA-finale 118 punten maakte. Voor het tweede achtereenvolgende jaar werd de Nigeriaan uitgeroepen tot de meest waardevolle speler van de finale-wedstrijden.

O'Neal was vol bewondering over The Dream Olajuwon. “Hij is werkelijk de allerbeste. Niet alleen op het veld, maar ook daarbuiten. Een heuse gentleman, iemand om te bewonderen. Toen ik nog op de middelbare school zat, kreeg ik een keer een handtekening van hem. Die heb ik nog steeds.”

De coach van Houston, Tomjanovich, meende na afloop van het vierde duel dat Olajuwon van doorslaggevend belang was geweest in de wedstrijden tegen Orlando. “Ik ken geen enkele speler die ooit zo fantastisch heeft gespeeld in de play-offs als Hakeem. Ik heb er gewoon geen woorden voor.”

De trainer van Orlando Magic, Brian Hill, zei dat hij “alles, werkelijk alles” had geprobeerd om Olajuwon uit te schakelen. “Maar niets, helemaal niets werkte. Het was om frustrerend van te worden.”

Hoewel de Amerikaanse media unaniem zijn in hun lof voor het spel Olajuwon, zijn er toch ook enkele minachtende geluiden te horen over de NBA-finale van dit jaar. Vooral verslaggevers uit de grote steden aan de oost-en westkust vinden het eigenlijk maar niets dat twee ploegen uit de 'provincie' het zo ver hebben gebracht. “Houston is een gat, maar vergeleken bij Orlando is het Parijs”, meende een commentator van The Washington Post eerder deze week al.