Tiger Woods golft met vuur in zijn donder

ROTTERDAM, 14 JUNI. Morgen begint op de baan van Shinnecock Hills op Long Island bij New York de US Open, het tweede Grand-Slamtoernooi van het golfseizoen. Er wordt gespeeld in drieballen en de mooiste partij om te volgen is zonder twijfel die met Ernie Els, Nick Price en Tiger Woods. Els is de titelverdediger, Price is de nummer één op de wereldranglijst en Woods is de grootste belofte sinds Jack Nicklaus.

Eldrick 'Tiger' Woods is pas 19 jaar, heeft drie keer de Amerikaanse jeugdtitel veroverd en is de regerend nationaal amateurkampioen. Onder zijn aanvoering won het Amerikaanse team vorig jaar in Parijs de wereldtitel met 11 slagen voorsprong. In april werd hij beste amateur en speelde hij alle vier ronden in de US-Masters, zijn eerste optreden temidden van 's werelds beste golfers. Morgen krijgt hij een tweede kans om op het hoogste niveau zijn enorme aanleg te bewijzen.

Behalve zijn talent viel hij in eerste instantie ook op door zijn donkere huidskleur. Het is in de golfsport maar sporadisch voorgekomen dat een zwarte speler zich met de besten kon meten, om de simpele reden dat ze niet de kans kregen tot de sport door te dringen. Tiger Woods echter is geprogrammeerd om de beste golfer van de wereld te worden. De bijnaam Tiger is hem gegeven door zijn vader Earl, die als Groene Baret in Vietnam heeft gevochten en zijn zoon naar een collega in de oorlog heeft vernoemd. De voorouders van zijn moeder, die uit Thailand komt, hadden Thais, Nederlands en Chinees bloed.

Earl Woods is pas met golf begonnen toen hij 42 jaar was. Hij had een net opgehangen in de garage, waar hij vanaf een mat honderden ballen per dag tegenaan sloeg. Binnen vijf jaar had hij het niveau van handicap-1 bereikt. Kort na zijn geboorte in 1975 volgde Tiger vanuit de kinderstoel menige oefensessie van zijn vader in de garage. Soms urenlang. Earl Woods deed dat met opzet. “Je kunt niet vroeg genoeg met dit spel in aanraking komen”, zei hij in een interview. “Pas dan kunnen ook golfers echte atleten worden. De volgende generatie grote golfers zal bestaan uit mensen die het spel hebben leren kennen op een leeftijd van zes maanden tot één jaar.”

Na een halfjaar zwaaide Tiger voor het eerst met een putter, kort daarna met een echte stok. Zijn eerste swing was een perfecte imitatie van die van zijn vader. Toen hij drie was speelde hij voor het eerst negen holes in minder dan 50 slagen. Op zijn dertiende speelde hij in zijn eerste nationale jeugdtoernooi. Hij werd tweede, in een veld van overwegend 17-jarigen. Geheel volgens plan was Earl Woods inmiddels opgehouden met werken en had zijn vrouw een baan gezocht. Al voor dat hun zoon werd geboren was die afspraak gemaakt. Woods had voorzien dat zijn zoon als zwarte golfer zijn toernooien tegen de verdrukking in zou moeten spelen en wilde hem daarom van meet af aan begeleiden. Hij wilde er persoonlijk op toezien dat hem gelijke kansen werden geboden en dat hij niet zou opgroeien met een complex. Hij heeft zijn zoon getraind met dezelfde psychologische technieken die hem in de US-Army waren bijgebracht. Het heeft veel tact, geduld en geld gekost, maar de weerstand lijkt nu voorbij. Steeds meer komt men tot het besef dat golf in Amerika een nieuwe ster broodnodig heeft en dat het goed zou zijn als veel zogenaamde country clubs, waar bij voorkeur alleen blanken welkom zijn, hun toelatingsbeleid herzien.

Alle publiciteit helpt niet om de druk op de schouders van de jonge Woods te verminderen. Los nog van de hoge verwachtingen staat hij als jongste amateurkampioen aller tijden onder hoge druk. Normaal zijn er bij de finale een paar honderd mensen, maar vorig jaar waren er duizenden toeschouwers. Velen hadden er 200 kilometer rijden voor over. Maar Woods heeft vroeg leren omgaan met spanning en lijkt er voorlopig goed tegen bestand. “Ik heb de sterke geest van mijn vader,” zegt hij. “Van hem heb ik ook geleerd hoe racisme in mijn voordeel kan werken. Het geeft me de wilskracht om nog beter te spelen.”

Tiger Woods maakt eerst zijn studie af aan de Stanford University in Californië en zal dan professional worden. Deze zomer zal hij zijn golf moeten combineren met het lezen van 18 boeken. De huidige topgolfers laten zich in superlatieven over hem uit. Greg Norman vat het het beste samen: “Hij slaat verschrikkelijk ver en weet wat hij moet doen op de golfbaan. Hij kan boos worden en dat is een goed teken. Een beetje vuur in je donder kan geen kwaad. Hij heeft een swing die zijn tijd zal meegaan. Niet wild, maar compact.” Woods zelf komt over zijn techniek niet verder dan: “Mijn lichaam weet hoe ik moet golfen.”

Kennelijk kijkt hij ook naar soapseries. Het is gebruikelijk om na afloop van de US Masters de organisatie schriftelik te bedanken. Woods schreef: “Het is hier dat ik mijn jeugd achter mij heb gelaten en man ben geworden. Hiervoor ben ik u eeuwig dank verschuldigd.”