Onderzoek EU naar subsidie aan SEAT

BRUSSEL, 14 JUNI. De Europese Commissie stelt een onderzoek in naar een subsidie van 46 miljard peseta's (ruim 600 miljoen gulden), die de Spaanse overheid heeft verleend aan autofabrikant Seat. Het onderzoek moet uitwijzen of de overheidssteun in strijd is met de mededingingsregels die gelden in de Europese Unie, en kan er toe leiden dat de subsidie moet worden terugbetaald.

Vorige week kondigde de Commissie het onderzoek naar de subsidie al aan. De Spaanse overheid kreeg toen een week de tijd om aan te tonen dat de overheidssteun binnen de concurrentieregels is verstrekt. Hoewel de Spaanse overheid nieuwe argumenten heeft aangedragen, is Eurocommissaris voor het concurrentiebeleid Karel Van Miert niet overtuigd. En de Commissie kan niet eeuwig wachten, aldus Van Miert gisteren, “ze is al geduldig genoeg geweest”. De discussie tussen de Europese Commissie en Madrid over de subsidies verleend aan Seat slepen al meer dan een jaar voort.

De steun voor de autofabrikant kwam grotendeels van de Spaanse regering, maar ook de Catalaanse overheid droeg 8 miljard peseta's bij. Seat, een dochter van de Duitse fabrikant Volkswagen, is verlieslijdend. Vorig jaar verloor het bedrijf zo'n 55 miljard peseta's. De overheidssteun die vorig jaar is toegezegd en inmiddels grotendeels is betaald, heeft tot felle reacties geleid van andere fabrikanten in Spanje, zoals Ford en General Motors.

Volgens Europese wetgeving is overheidssteun alleen toelaatbaar als het er om gaat een noodlijdend bedrijf te herstructureren en de concurrentie niet wordt geschaad. In het verleden heeft de Commissie toegestaan dat de Franse overheid massaal steun verleende aan luchtvaartmaatschappij Air France en aan computerfabrikant Bull.