Sun profiteert van populariteit Internet

NEW YORK, 13, JUNI. Als er één bedrijf is dat baat heeft bij de groei van het Internet dan is dat Sun. Sun Microsystems is de grootste fabrikant van workstations in de wereld en zegt dat 56 procent van de onderliggende structuur van het Internet uit zijn servers en workstations bestaat. Ongeveer tachtig procent van de Internet-toepassingen zou volgens Sun zijn ontwikkeld op computersystemen van Sun. Het bedrijf heeft al twaalf jaar ervaring met Internet.

Met toeters en bellen heeft computerproducent Sun Microsystems vorige week enkele nieuwe Internet-produkten gelanceerd. Hot Java en SunScreen hebben tot doel het Internet aantrekkelijker te maken voor bedrijven en interne communicatie van bedrijven via Internet te bevorderen. De Netra Internet Server maakt het voor bedrijven gemakkelijker om een plaats op het Internet te vestigen.

“Als iemand vraagt naar commercie via Internet dan zeg ik: kijk naar ons”, aldus Scott McNealy (40), topman van Sun, onlangs tijdens een bezoek aan New York. “Met het grote aandeel dat wij hebben in het succes van het Internet zijn we al heel blij.” Volgens McNealy concentreert de aandacht voor de information superhighway zich niet meer op video-on-demand via televisie maar op Internet. “E-mail kunnen verzenden via Internet is de succestoepassing, de killer application”, aldus McNealy. “Binnen ons eigen bedrijf sturen mensen 1,8 miljoen e-mails per dag, dat zijn er 150 per persoon.”

Sun heeft een jaaromzet van 5 miljard dollar en heeft ongeveer dertienduizend werknemers verspreid over de hele wereld. Zijn computerprodukten zijn gebaseerd op het Unix besturingssysteem. Het bedrijf, dat vooral middelgrote computers maakt, ontwerpt en gebruikt zijn eigen Sparc-microprocessors en een eigen besturingssysteem Solaris. Sun bestaat sinds 1982 en is gevestigd in Mountain View, Californië.

Het bedrijf is, zoals zo veel succesverhalen in Silicon Valley, bijna per ongeluk tot stand gekomen. Er waren een Duitser (Andreas Bechtolsheim) die aan Stanford University studeerde en een jongen uit India, Vinod Khosla, met een zakeninstinct, die aan Scott McNealy vroegen het produktieproces van hun computerbedrijfje te leiden. Ze mikten op de markt voor workstations, middelgrote computers voor bedrijven. McNealy, die tot kort daarvoor nooit van disk-drive of RAM had gehoord, ging akkoord en nam de dagelijkse leiding van Sun in handen. Hoofd van research werd Bill Joy. “We waren met z'n vieren en allemaal 27 jaar oud”, zegt McNealy nu. “Ik had drie jaar bedrijfservaring en dat was meer dan de anderen bij elkaar. Samen hadden we vijf jaar ervaring.”

Sun, dat oorspronkelijk Stanford University Network betekende, was binnen een jaar al winstgevend en binnen vijf jaar een bedrijf met een solide plaats op de Fortune 500, de lijst van de grootste Amerikaanse bedrijven. De strategie van de Sun-mensen was altijd om de systemen open te houden. In tegenstelling tot IBM en Digital probeerde Sun niet om een eigen systeem met eigen distributeurs en onderhoudsmonteurs te vestigen. Sun heeft zich ook altijd gekant tegen het monopolistische gedrag van Microsoft, dat zijn besturingssysteem Windows angstvallig in eigendom houdt en een vergoeding vraagt voor elke kopie ervan. McNealy vindt het belachelijk dat iemand een 'taal' kan bezitten - want zo ziet hij dat. Hij spreekt over 'Club Microsoft', “waar je het bedrijf moet betalen om de taal te mogen spreken en dan het boek moet kopen omdat de taal van hen is.” McNealy en Bill Gates, topman van Microsoft, waren in 1987 beiden ceremonie-assistenten bij het huwelijk van de belegger David Marquart. Hun gesprek toen ging over besturingssystemen. Kort daarna kwam de tweespalt en het is nooit meer goed gekomen.

McNealy is gevat en snel. Toen een topman van Apple zei dat het nieuwe produkt van Sun, SunScreen, hem aan zonnebrandcrème deed denken en niet aan een softwareprodukt, zei McNealy: “O ja? Apple doet mij denken aan voedsel en een Mac is een hamburger.” McNealy vindt Windows een gebrekkig produkt “omdat het niet erg goed overweg kan met multitasking”. En Windows 95, dat na enkele malen te zijn uitgesteld in augustus op de markt moet komen, noemt hij Windows 99.

De produkten die Sun eind vorige maand officieel presenteerde zaten al langere tijd in de pijplijn en waren deels ook al verkrijgbaar via Internet. Pas nu is HotJava ook geschikt voor Windowsgestuurde pc's. Later in de zomer volgt aanpassing voor gebruik op Mac-computers. Het HotJava zoekprogramma, genoemd naar een populaire koffiesoort, gebruikt de Java-computertaal om het World Wide Web (WWW) af te speuren. HotJava maakt de vaak statische pagina's ook levendiger. Een vroege gebruiker omschreef het als het verschil tussen zwartwit- en kleurentelevisie. Via de home page van Sun op WWW - http://www.sun.com - kan de gebruiker kennismaken met de inhoud ervan. Sun's eigen pagina op het WWW is een van de meest geraadpleegde locaties op Internet.

Een van de grote obstakels die zakelijke transacties via het Internet bemoeilijken is nog altijd het risico van inbraken. Geen bedrijf - of particulier - is bereid om vertrouwelijke gegevens via het net te versturen omdat het niet duidelijk wie de informatie kan onderscheppen. Volgens McNealy is de veiligheid van het Internet in het algemeen groot en hoort hij weinig klachten van zijn afnemers. Toch heeft Sun in de eind vorige maand gepresenteerde produkten opnieuw nadruk gelegd op beschermingslagen in de software. Informatie die via het net wordt verstuurd heeft de vorm van elektronische pakketjes waar een label aan hangt. Volgens Sun zorgt het programma SunScreen ervoor dat dat label nu beter gecontroleerd wordt dan ooit. Bovendien worden pakketjes zodanig vermomd dat buitenstaanders ze moeilijk kunnen 'herkennen' en misbruiken. Het bedrijf heeft de Union Bank of Switzerland met de nieuwe produkten laten experimenteren.

Sun's produkten zijn niet alleen belangrijk voor het Internet. Het bedrijf levert onder meer aan wereldwijd opererende bedrijven als Eastman Kodak, McDonald's, General Motors en Salomon Brothers. Chrysler gebruikt de Sun workstations om zijn nieuwe modellen te ontwerpen. Sun gaat prat op een wereldwijd marktaandeel van 32 procent, een cijfer dat afkomstig van International Data Corporation. Ter vergelijking: Hewlett-Packard heeft 19 procent, Digital 12 en IBM 6 procent marktaandeel.

Volgens McNealy heeft networking de toekomst. Binnenshuis luidt de kreet: “Het network is de computer.” Met andere woorden, een computer is volgens hem niets waard zonder aansluitingen met andere computers. Op dit moment staat de wereld nog maar aan het begin van een goede infrastructuur. Als de mogelijkheden van kabel maar ook van bijvoorbeeld satellietverbindingen ten volle worden benut, dan wordt networking volwassen. McNealy toont een schema met een mainframe-computer en daaronder allemaal kleine pc's. “Dit is het oude IBM-model”, zegt hij. Daaronder staat een kosmos met lijnen kriskras van computers onderling en naar eindgebruikers. “En dit is Sun.”