Rel rond privatisering; Beurs verdenkt Britse regering van misleiding

LONDEN, 10 JUNI. De Britse regering wordt er door de Londense beurs van verdacht eerder dit jaar de beleggers bewust te hebben misleid bij de privatisering van twee grote elektriciteitsbedrijven.

De affaire raakte gisteren in een stroomsnelling nadat de directeur van de London Stock Exchange, bij hoge uitzondering, een brief aan de regering openbaar had gemaakt. Volgens directeur Michael Lawrence kan de beurs het eigen onderzoek niet overdragen aan justitie, omdat deze dan ongetwijfeld zal stuiten op “de onschendbaarheid van de Kroon voor de beurswetgeving”.

De Britse overheid haalde eind maart met de gedeeltelijke privatisering van National Power en PowerGen 6,4 miljard pond (meer dan 16 miljard gulden) binnen. Een dag na de beursgang maakte Stephen Littlechild, voorzitter van de instantie die in Groot Brittannië toezicht houdt op de electriciteitsmarkt, plannen bekend voor een strengere controle op de electriciteitsprijzen. De bekendmaking zorgde voor een scherpe koersval van de aandelen in beide energiebedrijven. De plannen voor prijscontrole waren ingegeven door de recordwinsten die National Power en PowerGen eerder bekend hadden gemaakt.

De Britse oppositiepartij Labour heeft inmiddels een onafhankelijk onderzoek onder leiding van een rechter geëist. Financieel woordvoerder Gordon Brown van Labour vroeg in het Lagerhuis in een spoeddebat om snelle actie teneinde de schade die de reputatie van de City heeft opgelopen te herstellen. Brown noemde de wijze waarop het kabinet van premier Major de privatisering had behandeld “de daad van een steeds wanhopiger wordende regering, die met gokwerk geld probeert los te krijgen”.

Ook directeur Lawrence van de London Stock Exchange waarschuwde dat de affaire de reputatie van Londen als financieel centrum van de wereld schade heeft toegebracht. Hij zei gisteren voor BBC-radio dat Amerikaanse beleggers, die duizenden aandelen hebben gekocht, onlangs hebben gedreigd deze niet te betalen. Ook hebben beleggers volgens hem gedreigd met processen. Daarop starte de Londense beurs zelf een onderzoek.

Premier Major zei gisteren dat zijn regering niets te verbergen heeft. Staatssecretaris van financiën George Young zei in het Lagerhuis een onafhankelijk onderzoek niet nodig te vinden. Young sprak ook van “op verkeerde informatie gebaseerde en hysterische” reacties op de kwestie. Hij voegde eraan toe dat zijn ministerie noch andere overheidsinstellingen immuniteit hebben in kwesties van voorkennis op de beurs. “Het is helemaal aan het openbaar ministerie te onderzoeken of er sprake is van een zaak.” Young verklaarde overigens dat zijn ministerie bereid is op het verzoek van de Londens beurs in te gaan de kwestie zelf te onderzoeken. “Het antwoord van het departementen zal openbaar worden gemaakt,” aldus de staatssecretaris.

De affaire voedt de geruchten over de onrust binnen de Britse regering. Zo zou de positie van minister van financiën Clarke ter discussie staan. Clarke heeft in een reactie op de affaire gezegd dat hij de zaak bijzonder serieus neemt, maar dat de Britse regering destijds in een advies is verteld, dat de aankomende prijsmaatregelen geen reden waren om de privatisering uit te stellen.

De beschuldigingen zijn een nieuwe tegenvaller voor het privatiseringsbeleid van de conservatieve regering. De pogingen om de Britse spoorwegen naar de beurs te brengen stuitten de laatste maanden al op protest. Bovendien heeft de regering plannen bedrijven die nucleaire energie leveren te privatiseren. (Reuter, AFP)