Zelfs schutterende Graf te sterk voor Martinez

PARIJS, 9 JUNI. Conchita Martinez dacht dat ze dit jaar mee mocht doen. Ze wilde zich niet neerleggen bij de suprematie van Steffi Graf en Arantxa Sanchez Vicario. Ze had immers vorig jaar op Wimbledon bewezen een grote titel te kunnen winnen. En ze hoopte dit keer te kunnen zegevieren op haar favoriete baansoort, op het gravel in Parijs. “Mijn droom was altijd Roland Garros”, zei ze.

Martinez kreeg gisteren talloze kansen in de halve finale van de open Franse tenniskampioenschappen tegen Steffi Graf. De Duitse domineerde anderhalve set lang, maar begon daarna zo te schutteren dat Martinez de partij alsnog naar zich toe had moeten trekken. In de beslissende derde set kreeg de 23-jarige Spaanse bij een 3-3 stand vier breekpunten. Maar ze maakte drie onnodige fouten. “Ik verspeelde mijn kans”, zei Martinez. “En daarna kon ik niet meer bijblijven.”

De vrouwentop lijkt dit toernooi smaller dan ooit. De finale gaat morgen tussen Graf en de Spaanse Sanchez Vicario, al meer dan twee jaar de nummers één en twee van de wereldranglijst. Graf, die in Parijs jaagt op haar vierde Franse titel en haar zestiende grand-slamtitel, versloeg Martinez moeizaam met 6-3, 6-7 en 6-3. Sanchez, de titelverdedigster, won heel wat eenvoudiger van de Japanse Kimiko Date: 7-5 en 6-3. Interessante bijkomstigheid is dat de winnaar van de eindstrijd de komende weken verzekerd is van de nummer één-positie.

Het is te hopen dat Monica Seles, die niet meer heeft gespeeld sinds zij in april 1993 in Hamburg met een mes in haar rug werd gestoken, na haar voor 29 juli geplande demonstratiewedstrijd tegen Martina Navratilova weer zin krijgt in een come-back. De organisatie van de vrouwentour heeft al aangekondigd zoveel mogelijk aan de eventuele wensen van Seles gehoor te willen geven. Omdat Seles zo lang niet heeft getennist, heeft zij in theorie geen ranking en zou ze kwalificatie-toernooien moeten spelen.

Zonder Seles, met een geblesseerde Mary Pierce, een falende Gabriela Sabatini en een vergeefs hopende Martinez was er dit jaar op Roland Garros weinig leuks te beleven bij een vrouwenpartij. De meeste duels waren zeer eenzijdig, of werden spannend doordat degene met een ruime voorsprong plotseling angst kreeg voor de overwinning en begon te knoeien.

Graf gaf gisteren het verkeerde voorbeeld. Ze nam een 4-0 voorsprong, liet Martinez terugkomen tot 4-3 en won vervolgens zelf weer vijf games op rij. Maar bij 6-3 en 3-0 sloop er opeens angst in haar spel. Haar gevaarlijkste wapen, haar forehand, verdween tientallen keren onderin het net. Ze verloor de tie-break en had ook in de derde set veel moeite om de belangrijke punten te maken.

Het was Grafs elfde zege op Martinez in twaalf partijen tussen beide vrouwen. Martinez staat al acht jaar in de top-tien, maar het verschil met de top-twee is groter dan ze zelf wil toegeven. Bij haar verrassende zege op Wimbledon vorig jaar, was het niet onbelangrijk dat Graf en Sanchez Vicario daar werden uitgeschakeld door Lori McNeill en Zina Garrison.

Het is vooral hun mentaliteit die Graf en Sanchez doet uitstijgen boven speelsters als Martinez, die wel over meer techniek en natuurlijke aanleg beschikt. “Martinez is niet lui, maar ze weet niet wat hard werken is”, heeft haar voormalige coach, de Nederlander Eric van Harpen, zich regelmatig laten ontvallen. Hij ontdekte zelfs een keer een twee meter lange stok op haar hotelkamer. Die maakte het haar gemakkelijker zonder al te veel inspanning het licht uit te doen.

Van Harpen benadrukte vooral het verschil met de altijd fanatieke Sanchez Vicario, die hij in haar jonge jaren trainde. Arantxa vond het heerlijk als service-oefening een winkelwagentje vol ballen weg te slaan. Martinez is het type dat na twintig ballen al begint te zeuren dat ze er genoeg van heeft.

Van Harpen begon Martinez te coachen op haar vijftiende. Ze kwam naar zijn tennisschool in Zwitserland, verruilde haar dubbelhandige backhand voor een enkelhandige en stond anderhalf jaar later in de top-tien. Maar Van Harpen brak een paar maanden geleden voor de derde en vermoedelijk laatste keer met Martinez. Sindsdien werkt Martinez met Carlos Kirmayr, oud-coach van onder anderen Sanchez en Sabatini. Ze had onder zijn leiding, tot gisteren, 24 partijen achter elkaar gewonnen. “Ik krijg steeds meer vertrouwen en ik ga steeds beter spelen”, beweerde ze gisteren zelfverzekerd na haar nederlaag.