Poging tot smokkel van zeven ton zirkonium

NEW YORK, 9 JUNI. Op de luchthaven van New York zijn gisteren drie mannen van Griekse afkomst gearresteerd op het moment dat ze een grote hoeveelheid zirkonium, een voor nucleaire doelen bruikbaar metaal, naar Irak wilden verschepen.

Agenten van de Amerikaanse douane, die zich voordeden als vertegenwoordigers van de Iraakse regering, hadden meer dan een jaar met de drie onderhandeld over de aankoop van zeven ton zirkonium, dat kennelijk van het Oekraïense leger was gestolen. Alle zirkonium is in beslag genomen, deels in de VS en deels in Cyprus.

Zirkonium is een aan titaan verwant metaal. Het wordt, gelegeerd met andere metalen ('zircalloy'), veel gebruikt voor de omhulling van splijtstoftabletten in lichtwaterreactoren. Zirkonium is zeer corrosievast en laat neutronen goed passeren. Ook werd zirkonium wel als zirkoniumhydride gemengd met uraniumhydride toegepast in sommige experimentele reactoren. De meeste staten, waaronder ook Nederland, hebben zirkonium openomen in hun lijst van strategische goederen. Daarvoor gelden exportrestricties.

Het onderzoek begon nadat de autoriteiten een tip hadden gekregen dat grote hoeveelheden zirkonium op de zwarte markt te koop werd aangeboden. Op een persconferentie in New York onderstreepte een woordvoerder van de douane dat het belang van de vangst niet kan worden overschat. Volgens hem blijkt eens temeer hoe makkelijk de ineenstorting van de Sovjet-Unie het heeft gemaakt aan dergelijk voor nucleaire programma's bruikbare materiaal te komen. Het materiaal werd grotendeels vanuit de Oekraïene via Duitsland de VS binnengebracht. Een deel werd rechtstreeks naar Cyprus vervoerd, waar het 23 mei werd onderschept. (Reuter, AP)