Galstenen

Veeartsen, slachters, directeuren van abattoirs en vleesinspecteurs leven op een goudmijn zonder het zelf te weten, zo laat in- en export bedrijf Alice in Hong Kong in een recente brief aan de betrokkenen weten. Wie tijdens zijn werk op een rundergalsteen stuit en die opstuurt naar Hongkong krijgt per kerende post het gewicht van de vondst in goud terug, dat wil zeggen in Amerikaanse dollars of Britse ponden.

De galstenen gelden in China als een belangrijke grondstof voor middelen die worden verondersteld een koortswerende en bloedreinigende werking te hebben. Stenen ouder dan twee jaar verliezen hun kracht.

Maar ze zijn zo zeldzaam, dat het bedrijf er een wereldwijde mailing tegenaan moet gooien om aan de grondstof te komen. Ze zien er goudbruin uit en lijken van klei te zijn. Ze kunnen een omvang hebben die varieert van die van een pinda tot een duiveëi of nog groter. En de eerlijke vinder moet er zuinig mee omgaan, want ze zijn buitengewoon kwetsbaar. Een gebroken galsteen is beduidend minder waard dan een gaaf exemplaar. Het is dus zaak de steen in de buitenlucht te laten drogen en hem daarna in een plastic zakje te doen. Het geheel dient te worden afgezonken in een doosje of blikje, gevuld met ruwe katoen. In Hongkong aangekomen wordt de steen nauwkeurig bekeken en beoordeeld door Josephine Poon, die een taxatie maakt. Gaat de afzender niet akkoord met het bod, dan wordt het pakketje weer gefrankeerd teruggestuurd. Als de vinder kan leven met het hem geboden bedrag, dan wordt dat daags nadien overgemaakt.

Er valt goed geld te verdienen in deze branche, zo laat Alice in- en export weten. Ze hebben er al 45 jaar ervaring mee. Elk jaar krijgt het bedrijf ruim honderd kilo aangevoerd. Maar de leveranciers wisselen nogal en het bedrijf zou graag een wat standvastiger relatie hebben met degenen die geregeld een rundergalsteen in handen krijgen. In Centraal Afrika blijkt de meeste liefhebberij voor deze vorm van neveninkomsten te bestaan. Dertig procent van de 'oogst' komt daar vandaan, vijftien procent komt uit Noord-Amerika, Europa levert slechts vijf procent.

De prijs ligt momenteel op zes dollar per gram. De galsteen moet dan wel keurig gedroogd zijn en van hoge kwaliteit. Voor gebroken exemplaren biedt Alice tweederde van die prijs, voor hele kleine steentjes een derde.