Brussel vermoedt fraude; Justitie: inval bij Belgische spoorwegen

BRUSSEL, 7 JUNI. De Belgische justitie heeft gisteren huiszoekingen verricht op het hoofdkantoor van de Belgische spoorwegen in Brussel en in privé-woningen van enkele huidige en vroegere bestuurders van dit bedrijf. Het gerecht vermoedt dat sprake is geweest van persoonlijke verrijking bij het afsluiten van financiële constructies rond de verkoop en terughuur van rollend materieel.

Dat is gisteravond bekend geworden in Brussel. Door op papier locomotieven en treinstellen te verkopen en onmiddellijk weer terug te huren, kon het spoorwegbedrijf NMBS de afgelopen tijd haar verliezen gevoelig helpen verminderen. Dergelijke financiële constructies, die werden afgesloten met Amerikaanse en andere buitenlandse leasemaatschappijen, zijn vooral populair geworden in de luchtvaartindustrie. Justitie onderzoekt nu of er bij het sluiten van de overeenkomsten commissiegelden zijn betaald en bij welke 'bemiddelaars' die bedragen dan terecht zijn gekomen. Er zouden sporen worden nagetrokken naar bedrijven in Monaco en Ierland, waarin NMBS-functionarissen belangen zouden hebben.

De reeks van huiszoekingen kwam gistermiddag op gang door een inval van financiële experts van de rijkswacht bij het hoofdkantoor van de NMBS aan de Frankrijkstraat in Brussel. Daar werden grote delen van de boekhouding in beslag genomen. Ook werd huiszoeking verricht in onder andere de woning van NMBS-topman Etienne Schouppe in Liedekerke.

Net als enkele andere functionarissen bij de NMBS werd Schouppe - behalve bestuursvoorzitter bij de NMBS ook burgemeester van Liedekerke - langdurig ondervraagd. Niet over mogelijke persoonlijke malversaties maar om technische uitleg te geven over het hoe en waarom van de 'sell-and-lease-back'-operaties bij de spoorwegen, zo verklaarde Schouppe zelf.

Ruim een jaar geleden deed de Belgische justitie ook al een inval bij de NMBS en deed ze huiszoekingen in woningen van NMBS-functionarissen. Dat gebeurde toen in een onderzoek naar mogelijke corruptie bij het sluiten van een contract in 1988 met het Waregemse adviesbureau GFE Energy management. Ook toen werden documenten in beslag genomen en mogelijk vond het gerecht daarin aanwijzingen die een nader onderzoek naar malversaties rond de lease-contracten rechtvaardigen.

    • Wim Brummelman