Dit is een artikel uit het NRC-archief

Luchtvaart

Swissair in zee met noodlijdend Sabena

BRUSSEL, 2 MEI. De Zwitserse luchtvaartmaatschappij Swissair wordt aandeelhouder van het Belgische Sabena. Dat is vanmorgen bekendgemaakt.

Over de details van de samenwerkingsovereenkomst worden geen mededelingen gedaan voor de officiële ondertekening van de samenwerkingsovereenkomst aanstaande donderdag in Brussel. Eerder werd al bekend dat Swissair in eerste aanleg een belang van 49,5 procent in het noodlijdende Sabena wil en daarmee volgens afspraak het management overneemt.

Swissair zou onder meer het aandeel van 37,5 procent van Air France opkopen. Uiteindelijk wil de Zwitserse luchtvaartmaatschappij een belang van 75 procent in Sabena, zo zei Swissair-bestuursvoorzitter Otto Loepfe onlangs, maar daarvoor is eerst een afzonderlijk akkoord tussen Zwitserland en de Europese Unie nodig waarover nu wordt gepraat.

De komende samenwerking met de Belgische luchtvaartmaatschappij geeft Swissair de felbegeerde toegang tot de grotendeels geliberaliseerde luchtvaartmarkt van de Europese Unie. De donderdag te tekenen overeenkomst betekent ook het einde van de relatie tussen Sabena en Air France. Air France nam in de zomer van 1992 een belang van 25 procent in Sabena maar de samenwerking van “de kreupele en de blinde”, zoals smalend werd geschreven, bleek geen succes. De Franse luchtvaartmaatschappij wordt nu uitgekocht.

De onderhandelingen over de samenwerkingsovereenkomst tussen Sabena en Swissair zijn al enige maanden aan de gang. Na aanvankelijk optimisme verliepen de onderhandelingen dit jaar nogal stroef omdat de Zwitsers verlangden dat eerst een omvangrijk bezuinigingsprogramma bij Sabena zou worden gerealiseerd, alvorens zaken konden worden gedaan. Plannen om daartoe piloten 'uit te vlaggen' naar Luxemburg en om de sociale lasten voor Sabena aanzienlijk te verlichten, stuitten op weerstand van de Europese Commissie.

Vorige week maakte de Belgische regering bekend dat de pensioenlasten van het personeel van de luchtvaartmaatschappij met 350 miljoen frank per jaar zouden worden verminderd. Daarnaast zal de Belgische overheid nieuw kapitaal in Sabena investeren. Met deze plannen gaf de overheid het groene licht voor de overname. De Belgische regering gaat ervan uit dat het huidige voorstel voor samenwerking met Swissair wel acceptabel is voor Brussel.

In het verleden heeft de Europese Commissie België te verstaan gegeven dat nieuwe staatssteun aan Sabena niet zou worden getolereerd. Maar de Belgische autoriteiten gaan er vanuit dat de nieuwe kapitaalinjectie niet zal worden beschouwd als concurrentievervalsende steun, maar als een normale, risicodragende investering, waarbij de overheid handelt als een 'gewone' particuliere aandeelhouder. Op die manier heeft ook de Nederlandse staat zijn kapitaal in de KLM vorig jaar kunnen verhogen, zo wordt in Brussel opgemerkt. Overigens deed de KLM in 1989 samen met British Airways een mislukte poging om Sabena te annexeren.