Zeillegende Conner na historische inhaalrace finalist America's Cup

SAN DIEGO, 28 APRIL. Dennis Conner heeft een van de meest dramatische races in de geschiedenis van de America's Cup gezeild. Vanuit een kansloze positie heeft de Amerikaanse zeillegende voor de zesde keer in 21 jaar de finale van het prestigieuze evenement bereikt. Zijn jacht Stars and Stripes achterhaalde de Mighty Mary, een boot die gevaren wordt door een geheel vrouwelijke bemanning.

“Als we onszelf hieruit redden, zal het een van de mooiste comebacks aller tijden zijn”, sprak Conner via de boordmicrofoon naar de vaste wal van San Diego. Even later wist hij de uitspraak waar te maken. De Mighty Mary had een voorsprong van ruim vier minuten bij het laatste keerpunt, maar Conner bewees met zijn veertig jaar lange ervaring dat de vlagerige wind voor de Californische kust tot grote verrassingen kan leiden. Hij koos voor een andere vaarroute. Bovendien had Conner het geluk dat zijn rivale vlak voor het finishdoek haar spinaker verspeelde. “Ik denk dat ervaring en doorzettingsvermogen de doorslag hebben gegeven”, zei Conner die de America's Cup in totaal vier keer op zijn naam heeft geschreven.

Conner revancheerde zich op de twee andere boten die een soort pact hadden gesloten. De Mighty Mary en de Young America wisselden vorige week onderling gegevens uit over de weersvoorspellingen, maar de zeilcombine was niet afdoende om Conner op de knieën te krijgen. “Ik denk dat het toeval heeft bepaald dat zij hebben gewonnen”, sprak de teleurgestelde schipper Leslie Egnot na afloop. Aan boord van haar Mighty Mary vloeiden tranen over de gemiste kans.

Conner verdedigt nu de titel tegen het Nieuwzeelandse jacht Black Magic 1. De finale wordt beslist na maximaal negen races. Volgende week is de start van de eerste wedstrijd. “Ik denk dat niemand met realiteitszin verwacht dat ik met deze boot een goede kans maak. We gaan een paar veranderingen aanbrengen en voor ons leven varen.” (AP)