Publiek in VS loopt nog niet warm voor begin van seizoen; Honkballen met spierpijn

ROTTERDAM, 25 APRIL. De spelers zijn er nog niet klaar voor en het publiek loopt er nog niet echt warm voor, maar vanavond zal in Miami na precies 257 dagen weer een honkbal worden geworpen in de Major League, de hoogste afdeling in het professionele Amerikaanse honkbal. Na maanden van overleg bereikten drie weken geleden de spelers en de clubeigenaren eindelijk een akkoord in hun maanden durende arbeidsconflict. De teams vertrokken daarna hals over kop naar het zuiden van de Verenigde Staten, om zich zoals gebruikelijk in zonnige staten als Florida voor te bereiden op het nieuwe seizoen.

Gewoonlijk duurt deze spring-training zes weken, maar om het seizoen niet nog later te laten beginnen, werd die oefenperiode ingekort tot drie weken. De spelers, die na de openingswedstrijd van vanavond tussen de Marlins en de Dodgers een overbeladen programma in het vooruitzicht hebben, klagen over een te korte voorbereidingsperiode. Veel honkballers hebben last van spierpijn of voelen zich nog niet in vorm.

Ook de toeschouwers lopen nog niet echt warm voor wat altijd de meest geliefde sport in Amerika was. Het Joe Robby Stadium in Miami was vanochtend nog lang niet uitverkocht, iets wat in het verleden nog nooit is gebeurd voor de openingswedstrijd van het seizoen. Ook de verkoop van kaarten elders in het land valt tot nu toe tegen, zelfs bij de zes clubs die de toegangsprijzen voor dit seizoen hebben verlaagd.

Commentatoren in de Amerikaanse media hadden er de afgelopen weken al voor gewaarschuwd: de liefde tussen het Amerikaanse publiek en het honkbal is door de maanden durende staking misschien wel voorgoed bekoeld. Door de late start van het seizoen zullen de clubs ook 'slechts' 144 wedstrijden spelen in plaats van de gebruikelijke 162. Voor veel honkbalfans is mede daardoor het seizoen al minder interessant geworden. Amerikanen zijn gek op statistieken en nog gekker op records. Maar niemand verwacht dat er dit jaar records zullen worden gebroken. Niet alleen omdat er dit seizoen minder duels worden gespeeld, ook omdat iedereen er van uitgaat dat door de korte voorbereiding veel spelers pas laat in vorm zullen komen.

Overigens is het nog steeds niet zeker dat vanaf vanavond alle wedstrijden doorgang kunnen vinden. Het arbeidsconflict tussen de spelers en de clubeigenaren is weliswaar opgelost, maar nu liggen de scheidsrechters overhoop met de clubeigenaren. Na eerst tevergeefs een salarisverhoging van zestig procent te hebben geëist, willen de arbiters nu veertig procent meer voor hun werkzaamheden krijgen. Als die eis niet wordt ingewilligd, overwegen de arbiters in staking te gaan. De clubeigenaren hebben daarom al amateur- en voormalige Major League-scheidsrechters benaderd om de wedstrijden te leiden.