Billy Eckstine

Billy Eckstine: Billy's Best (Verve 526 440-2). Distr. Polygram

Van 1944-'47 leidde hij een big band met veel bebop talent maar omstreeks 1950 was hij Amerika's beroemdste zanger in het populaire genre geworden: de bronzen bariton Billy Eckstine, ook wel Mr. B genoemd. Verfijnd gestileerde ballads waren zijn specialiteit, een genre waarin hij in die tijd weinig concurrentie ondervond vooral omdat Frank Sinatra tijdelijk in de lappenmand zat. Maar na enkele jaren was de situatie drastisch veranderd: Sinatra was inmiddels beroemder dan ooit, the 'black baritone school' was uit de mode geraakt en derhalve ook Billy Eckstine. Om hem terug te brengen op de bestsellerslijsten bedacht platenmaatschappij Mercury in 1958 Billy's Best, een chique concept-album vol mooie love songs.

De opnamen vonden plaats in Sinatra's studio (Capitol), de begeleiding omvatte zo'n man of dertig waaronder strijkers en harp, voor de arrangementen waren Pete Rugolo en Henry Mancini aangetrokken. Het resultaat was ernaar, zo blijkt uit de onlangs verschenen cd-uitgave; de bariton van Eckstine's glanst als met zorg gepolitoerd ebbenhout in bekende standards als Stella by Starlight.

Juist omdat de populaire mannenstem sinds Sam Cooke en The Beatles aanzienlijk veel hoger klinkt, past Eckstine's geluid uitstekend bij dromen over vroeger. Toen een man nog een man was en nog graag sigaret rokend op de foto wilde, net als Billy Eckstine op deze cd, die zes stukken meer bevat dan de lp van destijds, waarvan drie nooit eerder uitgebracht.