Major: Blair glijdt af naar de goot

LONDEN, 21 APRIL. De Britse premier, John Major, heeft Labour-leider Tony Blair gisteren in het Lagerhuis verweten dat hij is “afgegleden naar de goot” door in te stemmen met een ongekend agressieve politieke reclamespot. Labour was haar campagne voor de lokale verkiezingen woensdagavond begonnen met een tv-programma van vier minuten waarin Major vijftien keer voor leugenaar werd uitgemaakt.

Major kaatste die beschuldiging gisteren terug. Hij zei dat het Blair en zijn collega's zijn die “grove onwaarheden” verspreiden. Jeremy Hanley, partijvoorzitter van de Conservatieven, herhaalde zijn beschuldiging van een maand geleden dat Labour-gemeentebesturen “doordrenkt zijn” van corruptie.

Twee weken voor de gemeenteraadsverkiezingen in Wales en Engeland (op 4 mei) nemen de twee grootste partijen van Groot-Brittannië met wellust hun toevlucht tot het meppen onder de gordel. Dat past bij het karakter van de Britse politiek dat van elk debat in het House of Commons een verbaal straatgevecht maakt. Maar de felheid waarmee bij deze verkiezingen wordt gestreden, laat zich alleen verklaren door de politieke aardverschuiving waarop Labour vurig hoopt en die de Conservatieven vrezen. Sinds de opiniepeilingen een verplettering van de Conservatieven voorspellen, ruikt Labour bloed. De Tories vechten wanhopig voor een beperking van de schade, in het besef dat een zwaar verlies bij de lokale verkiezingen een herverkiezing op landelijk niveau nog lastiger maakt.

Volgens de prognoses raken de Conservatieven op 4 mei meer dan de helft van hun 3.782 raadszetels kwijt en verspelen ze de meerderheid in 65 van de 274 lokale besturen die ze nog altijd domineren. Labour, dat op het moment 2.858 zetels bezet, zou aan de macht komen in bijna de helft van de gemeenteraden. En zelfs de Liberaal-Democraten zouden meer zetels veroveren dan de Conservatieven. Lokale verkiezingen begin deze maand in Schotland eindigden voor de Tories in eenzelfde zware nederlaag.

Labour verweet premier Major woensdag in een tv-uitzending voor politieke partijen dat hij de kiezers drie jaar geleden bij de algemene verkiezingen heeft bedrogen met zijn belofte de fiscale druk te verlichten. Sindsdien zijn de belastingen al twintig keer omhoog gegaan. Het kabinetslid David Hunt verweet Labour dat ze met de reclamespot “een stroom van persoonlijke beledigingen” over de premier heeft uitgestort. Hij zei dat het programma “het democratisch proces kleineert en een regelrecht misbruik is van toegekende zendtijd”. Maar Labours schaduwminister voor financiën, Gordon Brown, deed die beschuldigingen af als “uitingen van paniek in het aanzicht van de waarheid”.