'Keizer van bijnummers' wint wereldbeker springen; Het nieuwe gevoel van Nick Skelton

GÖTEBORG, 18 APRIL. De 37-jarige Brit Nick Skelton maakt al ruim vijftien jaar deel uit van de elite der springruiters, maar won nooit belangrijke wedstrijden. Gisteren kroonde de 'Keizer van de bijrubrieken' zich in de Scandinavium Arena in Göteborg tot winnaar van de wereldbeker. Het nieuwe gevoel beviel de ruiter uitstekend. Hij grijnsde breeduit en keek naar Lars Nieberg uit Duitsland, de nummer twee. “Ik weet precies hoe je je voelt, jongen.”

Met de broers John en Michael Whitaker vormt Skelton al jaren het Britse team. John won met zijn toppaarden Ryan's Son en Milton de belangrijkste wedstrijden en liet de kruimels liggen voor zijn jongere broer en Skelton. Die verdeelden de zeges in de bijrubrieken meestal gebroederlijk. Het tweetal joeg de paarden over de lagere hindernissen alsof de olympische titel op het spel stond. In Göteborg waren de rollen echter omgedraaid.

Skelton sloofde zich met Dollar Girl in de bijrubrieken niet overmatig uit, zodat hij zijn energie kon richten op de onderdelen van de wereldbeker. Het jachtspringen op vrijdag leverde de inwoner van Henley-in-Arden in Warwickshire de vijfde plaats op. Zaterdag sloot hij de eerste zware proef af op de zevende plaats. Met een achterstand van drie punten op koploper Michael Whitaker begon Skelton gisteren aan het afsluitende onderdeel, dat eindigde in een thriller.

De winnaar zou volgens de insiders komen uit het rijtje Whitaker (eerste), Sloothaak (derde), Lansink (vierde) en Ludger Beerbaum (zesde). Alles liep echter anders. Beerbaum was de eerste die afviel: zijn wondermerrie Ratina Z gooide in de eerste omloop twee balken af. Lansink en Sloothaak bleven, ondanks een fout, kansrijk met hun paarden Easy Jumper en Weihaiwej. Michael Whitaker kon de druk niet aan. Two Step liep twaalf strafpunten op. De verrassende koploper na de eerste omloop heette Lars Nieberg, de nummer twee: Nick Skelton.

In de tweede omloop vielen Lansink en Sloothaak weg uit de top. Easy Jumper gooide drie balken af. “Hij heeft me in de steek gelaten, ik ben zwaar in hem teleurgesteld”, zei de Nederlander. Weihaiwej deed het nog slechter: een fout, een weigering en een tijdstraf. Dollar Girl en Skelton hielden hun zenuwen wel in bedwang en bleven foutloos.

Op de televisie naast de inrijbaan keek Skelton naar de race van zijn enig overgebleven concurrent, die geen fout mocht maken. Op de een na laatste hindernis gooide For Pleasure de balk af. Skeltons hoofd kleurde nog roder dan gewoonlijk. Voor het eerst in zijn loopbaan had hij een grote prijs gewonnen. Beseffen deed-ie het amper. De felicitaties van zijn collega's waren hartelijk. “We gunnen Nick de zege”, aldus Jan Tops, die met de gedeelde zesde plaats beste Nederlander was.

De Brabander won zaterdag de belangrijkste bijrubriek, de Grote Prijs van Göteborg, en voegde daar gisteren de gedeelde zege in het derde onderdeel van de wereldbekerfinale aan toe. “Voor ik aan de finale begon was ik kanshebber, maar na de tegenvallende prestatie op het eerste onderdeel niet meer. Ik heb me echter goed hersteld. De laatste twee zware proeven heb ik gewonnen. Top Gun sprong fantastisch. Ik ben zeer tevreden.”

Lansink en Voorn hadden daarentegen zwaar de pest in. De Twent, die op de twaalfde plaats eindigde, was kwaad op Easy Jumper, de Hilversummer vooral op zichzelf. “Mijn voet schoot uit de beugel, die kwam voor het zadel terecht”, aldus Voorn, die op de 21ste plaats bleef steken. “Voordat ik dat euvel had hersteld, lagen er drie balken af en weigerde Amethyst een keer. Ik had zo'n goed gevoel. Amthyst was in vorm en dan gebeurt er zoiets. Verschrikkelijk.”

Pech ging dit keer aan Skelton voorbij. De donkerbruine merrie Dollar Girl verkeerde in uitstekende vorm en tilde de ervaren ruiter met gemak over de hindernissen. “Ze is betrouwbaar, gemakkelijk te hanteren en wil graag voor me werken. Een beestje met een goed karakter. Ik heb de overwinning aan haar te danken. Vanavond krijgt ze, als beloning, een extra lading hooi.”

Niet te veel, want Dollar Girl heeft de namelijk neiging dik te worden. De 15-jarige merrie was jarenlang te vet om de zwaarste proeven te springen, maar sinds Skelton haar twee jaar geleden kreeg van de Zwitserse eigenaar Joe Haller is ze op een streng dieet. Dollar Girl is het eerste paard dat van Skelton een voorkeursbehandeling kreeg. “Meestal concentreer ik me op meerdere paarden, maar dit jaar heb ik alleen aandacht besteed aan Dollar Girl.” Hij verdiende met zijn zege in de wereldbeker 145.000 gulden en een auto ter waarde van 90.000 gulden. Opgeteld met de prijzen uit de drie onderdelen van de finale, levert de overwinning hem ongeveer 300.000 gulden op. (ANP)