Eindelijk eerste zege voor ijshockeyers

BRATISLAVA, 18 APRIL. Na drie nederlagen heeft het Nederlandse ijshockeyteam in het paasweekeinde eindelijk winst geboekt. In het wereldkampioenschap voor B-landen in Slowakije versloeg Oranje zondag Japan met 4-3. Het was ook de eerste overwinning van Mason als zelfstandig bondscoach van Oranje.

Na de verliespartijen tegen Polen (1-8), Letland (1-6) en, zaterdag, Groot-Brittannië (2-3), was het hoog tijd voor een succesje. De nederlagen tegen de twee Oosteuropese landen waren weliswaar ingecalculeerd, maar het verlies tegen de Britten was een hard gelag. Tot drie minuten voor tijd leidde Oranje met 2-1. In de slotfase sloegen de vorig jaar uit de A-ploeg gedegradeerde Britten alsnog toe. Een domper voor Mason, die zich na afloop hardop afvroeg of hij na de gelijkmaker van de eilandbewoners niet had moeten vluchten in een time-out.

Met alleen nog de duels tegen de mede-degradatiekandidaat Japan en Roemenië in het vooruitzicht, had Oranje zich zaterdag in een slechte positie gemanoeuvreerd. Het herstel volgde een dag later tegen Japan, zodat Nederland met vertrouwen de wedstrijd van vanavond tegemoet kan zien. Het nationale team treft dan Roemenië, dat met 8-2 van Japan verloor, en kan er vervolgens getuige van zijn hoe Groot-Brittannië en Japan elkaar de punten afhandig proberen te maken.

Nederland, Japan, Roemenië en Groot-Brittannië sluiten de ranglijst af met elk twee punten. Slechts één ploeg degradeert uit de B-poule. Bij gelijk eindigen geeft het onderlinge resultaat de doorslag. Komen meerdere teams uit op hetzelfde puntentotaal, dan beslist het doelsaldo. Nederland kan zich eenvoudig aan die loterij onttrekken door van Roemenië te winnen. “En dat moet lukken”, denkt Mason. “Na de zege op Japan is de druk van ons afgevallen.” De coach maakt zich alleen nog zorgen over de blessure van aanvoerder Frank Versteeg die tegen Japan met een schouderkwetsuur aan de kant bleef.

In de top van het klassement maakt gastland Slowakije zijn favoriete rol waar. De promovendus uit de C-poule en nummer vijf van de Olympische Spelen van 1994 heeft alle wedstrijden gewonnen. Captain Peter Stastny en zijn mannen moesten alleen tegen Letland (4-3) voluit gaan. De overige duels sloot de ploeg met groot gemak winnend af, met een eclatante 10-0-overwinning op Polen als uitschieter. Slowakije speelt alle wedstrijden in het fraai gerestaureerde stadion in de wijk Odbjarov. Bij iedere uitverkochte thuiswedstrijd zorgen de 8.000 toeschouwers voor een sfeervolle ambiance. De belangstelling voor de wedstrijden is zo groot dat voor het sleutelduel tegen Letland ruim 60.000 geïnteresseerden voor een kaartje teleurgesteld moesten worden.

Alle duels van Slowakije zijn rechtstreeks op televisie te zien. Ook de overige duels krijgen redelijk wat toeschouwers. In het kleinere Zimny-stadion zitten bij wedstrijden van Oranje ongeveer vierhonderd toeschouwers. Tegen de Britten in de grote Odbjarov-arena zelfs tweeduizend. Een aantal waar de Nederlandse clubs in de competitie alleen maar van kunnen dromen. (ANP)