Duel Champions League op groener gras dan ooit

AMSTERDAM, 18 APRIL. Ontspannen leeft Ajax toe naar de tweede halve-finalewedstrijd in de Champions League tegen Bayern München. Alsof er geen reden tot ongerustheid bestaat, alsof er tegen de Duitsers niets te verliezen valt, zelfbewust, realistisch, overtuigd van de eigen kracht begon Ajax gisteren aan de voorbereiding in Callantsoog. De Ajacieden kennen Bayern toch, ze weten toch hoe de Duitse ploeg speelt. Voor Ajax heeft Bayern geen geheimen meer.

Vooral trainer Louis van Gaal maakte twee dagen voor het duel in het Olympisch Stadion van Amsterdam een ontspannen indruk. Hij was nauwelijks verwijtend naar de media die zijns inziens het succes van Ajax niet op de juiste waarde schatten, hij was gisteren tijdens de persconferentie in De Meer doorgaans zakelijk en vooral correct. Hij beseft als geen ander dat aan de vooravond van de cruciale wedstrijd de rust bewaard dient te worden.

Nee, er was niemand van Ajax zaterdag naar Frankfurt gereisd om Bayern nog eens aan een nauwkeurige inspectie te onderwerpen. Samen met zijn assistenten Pronk en Van der Lem had Van Gaal de Duitse ploeg immers al viermaal aan het werk gezien. Hij zei bovendien voldoende op de hoogte te zijn van de tactiek die Bayern-trainer Trapattoni doorgaans toepast. Die zal, volgens hem, nauwelijks afwijken van de strijdwijze die de Duitsers in de eerste wedstrijd (0-0) hanteerden. Dat houdt in dat Bayern weer 'op de counter' zal spelen. Anders doen ze bijna nooit.

Aan de hand van de videoband van de wedstrijd Eintracht Frankfurt - Bayern, die RTL Ajax ter beschikking stelt, zullen de spelers zich kunnen instellen op de speelwijze van de tegenstander. Van Gaal benadrukte dat de tactiek van Bayern moeilijk te bestrijden is en dat Bayern daarom geenszins onderschat mag worden. Dat de Duitse ploeg door het 0-0 resultaat in München is opgeleefd, zegt voldoende over het gevaar dat in het Olympisch Stadion dreigt.

Van Gaal benadrukte nog eens niet ontevreden te zijn over het spel van Ajax in München. Enkele Ajacieden speelden weliswaar onder hun normale niveau, maar “juist daarom was het knap zo te voetballen”. Afgezien van het eerste kwartier na rust is Ajax volgens hem in München niet in gevaar geweest.

Hij gaf toe dat Litmanen en Kanu niet goed speelden, maar hij weigert de nadruk op hun ondermaatse spel te leggen. Hij had er nog wel een paar gezien die niet goed speelden. Maar hij noemde liever geen namen. Anders zou de pers dat weer uitvergroten, meende hij, en dat zou dan weer te veel druk op de desbetreffende spelers leggen.

De trainer zei er trots op te zijn dat alle spelers in goeden doen zijn (ondanks de naweeën van het WK en de velerlei verplichtingen van de Ajacieden) en wilde daarvoor nog eens publiekelijk een compliment aan de medische staf maken. Zelfs Davids is na twee oogoperaties al in staat om tegen Bayern te spelen. Maar de trainer gaf toe dat dat een verrassende ontwikkeling is. Door zijn vechtlust zou Davids een belangrijke rol kunnen spelen in de mentale beïnvloeding van de wedstrijd, meende Van Gaal. Mogelijk als invaller in de slotfase - wanneer dat nodig mocht zijn.

Zondag viel Davids in tegen Groningen. Om zijn oog te beschermen droeg hij een soort duikbril, zoals die ook altijd door de voormalige basketbalspeler van de Chicago Bulls, Horace Grant, werd gedragen ter vervanging van een gewone bril. Het is nog maar de vraag of Davids woensdag mag spelen. Of de Hongaarse scheidsrechter Sandor Puhl, die ook de WK-finale Brazilie-Italië afgelopen zomer leidde, zijn goedkeuring aan deze oogbescherming zal geven. Dat laatste is aannemelijk. Conditioneel is Davids er tijdens zijn afwezigheid nauwelijks op achteruit gegaan.

Belangrijk in het Ajax-spel is de afwezigheid van de geschorste Frank de Boer. De linkerverdediger zal worden gemist door zijn ervaring, zijn spelinzicht tijdens de spelopbouw en natuurlijk door zijn specialiteit, de vrije trap. Van Gaal herinnerde er nog eens fijntjes aan dat De Boer dit seizoen al op acht doelpunten staat.

Rijkaard en Litmanen hoefden zondag niet tegen Groningen te spelen. Zij kregen rust voorgeschreven. Bovendien, verklaarde Van Gaal, kunnen spelers die naast het elftal staan zien hoe “marginaal” de onderlinge kwaliteitsverschillen in de selectie zijn. Dat houdt de groep “scherp”, besefte hij.

Zorgen maakte Van Gaal zich wel een beetje. Hij is bevreesd dat de grasmat van het Olympisch Stadion niet goed bespeelbaar is. Nog altijd verwijt hij de competitieleiding van de KNVB dat ze de wedstrijd Ajax-PSV weigerde af te gelasten. Het veld is toen volgens Van Gaal vernield.

Vorige week werd de grasmat nog eens extra aangetast door een American Football-wedstrijd. Met speciale verf werden de voor American Football gebruikelijk lijnen en logo's aangebracht die bijna onuitwisbaar waren omdat degene die de verf had aangebracht niet wilde vertellen welk procédé was gebruikt. Door eerst het gras schoon te maken en vervolgens met een zogenoemde pigmentverf bij te kleuren lijkt het veld speelklaar voor een Champions-Leaguewedstrijd. “Groener gras is niet mogelijk”, veronderstelde Van Gaal.

Voor de bijgelovigen onder de Ajacieden zijn er gisteren zorgelijke tijden aangebroken. Voor het eerst sinds drie jaar kan Ajax voor de trainingsstage niet logeren in hotel Le Vassy in Egmond. Ajax verloor geen thuiswedstrijd voor de Europa Cup sinds de ploeg zich daar afzonderde. Door de paasdrukte moest de selectie uitwijken naar een hotel in Callantsoog. En er zijn Ajacieden die al jaren bij de club horen, die de verhuizing als een slecht voorteken beschouwen.