Verveelde kluizenaars in Westchester

Benjamin Cheever: The Partisan. Hamish Hamilton, 261 blz. Prijs ƒ 54,35.

Na zijn enthousiast ontvangen debuutroman The Plagiarist voldoet de Amerikaanse schrijver Benjamin Cheever met zijn tweede roman, The Partisan, aan de verwachtingen. De stijl is helder en flitsend, vol ironie, al lijkt de auteur zich aanvankelijk te veel uit te putten in een aaneenrijging van wisecracks waardoor het verhaal moeizaam op gang komt. Later revancheert hij zich echter volledig.

De verteller, Nelson Ballard, negentienjarig filmstudent aan de Universiteit van New York en zijn prachtige, uitdagende jongere zusje Nar (Narcissus) leiden een kluizenaarsbestaan bij hun oom en tante in (Cheevers) Westchester County, New York. “Als Nelson iemand vermoordt en ik tot hoer op Tenth Avenue opgroei is het louter verveling en niet verdorvenheid die ons ertoe gebracht heeft,” klaagt Nar. Hun oom heeft achttien bijzonder sombere romans geschreven, uitbundig geprezen door de critici maar nauwelijks verkocht. Dan besluit hij, gedreven door financiële problemen, binnen drie weken zijn memoires te schrijven over zijn verzetsjaren in Italië tijdens de Tweede Wereldoorlog. De pers begroet hem als de Hemingway van Westchester, en met zijn rust is het voorgoed gedaan. Stormachtige ontwikkelingen, onderkoeld humoristisch opgetekend, leiden tot een uiterst verrassende ontknoping.