Een aquarium vol haaien

John Grisham: De rainmaker. Vert. Jan Smit. Uitg. A.W. Bruna, 416 blz. ƒ 39,95.

In De rainmaker keert John Grisham terug naar het soort held dat hem duidelijk het beste ligt en eerder aantrad in zijn succesvolle debuut, The Firm, en in The Pelican Brief. Een eenzame, arme en ambitieuze rechtenstudent bindt de strijd aan met een machtige, rijke en kwaadwillende tegenstander. In The Firm de witwassers van de mafia, in The Pelican Brief een vervuilende multinational, in De rainmaker een schofterige verzekeringsmaatschappij.

Rudy Baylors vader is gestorven, zijn moeder is hertrouwd met een sukkel, hij heeft het contact verbroken. Om zijn studie te betalen bezorgt hij pizza's en werkt hij in een bar. Op de staatsuniversiteit in Memphis lijkt het juridische systeem nog een instrument om de wereld te verbeteren. Hoewel hij bereid is zestig, zeventig, nee tachtig uur per week te werken, heeft hij na zijn afstuderen de grootste moeite om een baan te vinden. Hij wil de 'rainmaker' zijn, het talent met de gouden handjes dat miljoenen binnensleept. Maar zijn eerste kantoor ontslaat hem voor hij is begonnen. Het tweede brandt af. Zijn derde baas, een advocaat met een aquarium vol haaien in zijn werkkamer, slaat op de vlucht voor de FBI.

Het enige houvast dat Baylor, intussen persoonlijk failliet verklaard, nog heeft, is een rechtszaak die hem in de laatste weken van studie in zijn schoot viel. Op ouderen-bezoek - gratis rechtshulp voor 65-plussers - vraagt een echtpaar hem een grote verzekeringsmaatschappij een proces aan te doen. Hun zoon heeft leukemie, de ziektekostenverzekering weigerde een beenmergtransplantatie te betalen, hun zoon is stervende. Klachten lopen vast in botte dreigbrieven. Het groentje Baylor komt in de rechtszaal natuurlijk tegenover zijn eerste werkgever te staan.

Grisham is de popularisator van de rechtbankthriller. De rainmaker, zijn zesde boek is zijn beste sinds The Firm. Dit keer ontbreken de losse verhaallijnen en de sentimentaliteit die zijn laatste boek (The Chamber) ontsierden. De eerste helft verloopt vlot. Pas in het laatste kwart, wanneer de uitkomst van het proces al lang vast staat, valt ook Grisham ten prooi aan de ziekte waar wel meer bestseller-schrijvers aan lijden. Alsof veel dollars vragen om veel pagina's.