Schipper Conners trekt profijt van nieuwe regels America's Cup

SAN DIEGO, 12 APRIL. De vijf zeiljachten die de voorwedstrijden om de America's Cup hebben overleefd, zijn deze week begonnen aan de eindstrijd. Na maanden van wedstrijden, oefenen en het afstellen van de boten, zijn de jachten toe aan het voorlaatste hoofdstuk. Omdat de Amerikaanse miljardair Bill Koch in 1992 de cup won, strijden nu nog drie Amerikaanse syndicaten om het recht die titel te verdedigen. Nieuw-Zeeland en Australië vechten om de plek van uitdager. Één Amerikaans jacht en één niet-Amerikaanse boot maken begin mei dus uit wie de komende drie jaar de meest begeerde zeiltrofee in bezit zal hebben.

De twee uitdagers - Team New Zealand en OneAustralia - varen een best-of-nine op het parcours voor de kust van San Diego, het zuidelijkste puntje van Californië. Gisteren won Team New Zealand, nog ongeslagen sinds de voorwedstrijden in januari, overtuigend de eerste race. John Bertrand, de schipper van de OneAustralia die in 1983 als eerste niet-Amerikaan de Cup won, heeft zijn boot de afgelopen dagen grondig verbouwd, maar kwam nog steeds snelheid te kort. Op het laatste rak, toen hij al bijna drie minuten achter lag, knalde bovendien de spinnaker uit elkaar. In het reserve-doek zat een gat, zodat het een paar minuten later eveneens aan flarden was geblazen. De Nieuw-Zeelanders (Black Magic I met schipper Peter Blake) wonnen uiteindelijk met een voorsprong van 4 minuten en 55 seconden Overigens zeilt Bertrand niet met de OneAustralia, die vorige maand tijdens de wedstrijd zonk, maar met zijn oudere boot AUS 31.

Bij de titelverdedigers wordt de finale niet door twee, maar door drie boten uitgevochten. De organisatie besloot alle drie de boten te kwalificeren. Dennis Conner, drievoudig winnaar van de Cup, had in de halve finales een kapotte kiel vervangen. Dat leidde tot veel protesten en wijd uiteenlopende interpretaties van de regels. Om verdere discussie te vermijden werden de regels veranderd.

Dennis Conner lijkt de grote winnaar te worden van de wijziging. Hij was eigenlijk al uitgeschakeld, maar profiteert optimaal van de herkansing. Gisteren versloeg hij met zijn boot Stars and Stripes de favoriet Young America, die in de halve finales verreweg de snelste was. Als hij er vandaag in slaagt de vrouwenploeg Mighty Mary (gefinancierd door Bill Koch) te verslaan, hebben alle drie de verdedigers twee punten. Het drietal vaart in de finale ieder acht wedstrijden, vier keer tegen elke tegenstander.

Conner startte gisteren aan de door hem gewenste stuurboordzijde van de startlijn. Hij nam met een vliegende start vier seconden voorsprong en stond die niet meer af. Zijn boot, afwisselend gestuurd door Conner zelf en door Paul Cayard, finishte uiteindelijk met 1.15 minuut voor Young America. Het was een bittere nederlaag voor de jonge talenten van PACT'95/Young America, die in de halve finales zeven van de acht wedstrijden hadden gewonnen, maar in de finale maandag ook al waren verslagen door het vrouwenteam.

In de America's Cup, waar elke deelnemer minimaal twintig miljoen gulden besteed aan de campagne, is zondag de gebruikelijke geheimzinnigheid over de ontwerpen van de boten opgeheven. Voor het eerst in de geschiedenis van de 144 jaar oude wedstrijd, hebben alle finalisten zondag aan wal de beschermende verpakkingen van hun kiel gehaald en kon het publiek zich op de hoogte stellen van het ontwerp van de jachten. De organisatie besloot namelijk om vanaf het begin van de finales geen enkele wijziging aan de jachten meer toe te staan. (Reuter/AP)