Moeizaam begin Formule I-seizoen voor titelhouder

BUENOS AIRES, 10 APRIL. Het startnummer één speelt voorlopig een bijrol in de strijd om de wereldtitel Formule I. Michael Schumacher maakt een moeilijke periode door. De Duitse titelverdediger wordt het leven van alle kanten zuur gemaakt. Naast de baan door de officials, op de baan door Damon Hill. De Brit won gisteren de tweede Grand Prix van het seizoen. Op het circuit van Buenos Aires was de concurrentie na twee starts volstrekt kansloos. De Fransman Jean Alesi (Ferrari) eindigde als tweede, Schumacher kwam niet verder dan de derde plaats.

Mocht de benzine van Hill in orde zijn, dan heeft de Brit een gat geslagen van zes punten met zijn Duitse rivaal. In het WK-klassement bezet de Oostenrijker Gerhard Berger met elf punten de eerste plaats. Berger verdiende tien punten met zijn papieren zege in Brazilië, waar de internationale autosportfederatie Hills ploeggenoot Coulthard en Schumacher diskwalificeerde omdat zij met de benzine zouden hebben gesjoemeld. Overigens loopt er in die zaak nog steeds een beroep, dat Schumacher met een positieve afloop nog wel tien punten kan opleveren.

Williams en Benetton kregen van brandstofleverancier Elf voor de Grote Prijs van Argentinië dezelfde brandstof als twee weken geleden in Brazilië. De Internationale Automobiel Federatie (FIA) had er gisteren (nog) geen problemen mee.

Alle schandalen hebben Schumacher, vorig jaar ook al diverse keren in de clinch met de officials, de afgelopen tijd geen goed gedaan. De Duitser twijfelde zelfs over voortzetting van zijn loopbaan in de Formule I. “Ooit is ook bij mij de limiet bereikt. Maar op dit moment wil ik de handdoek nog niet in de ring werpen”, zei hij in Buenos Aires.

Gisteren gaf de titelverdediger de strijd op de baan snel op. De wedstrijdleiding brak de race direct na de start af omdat enkele bolides in de eerste, krappe bocht flinke schuivers maakten. Bij de tweede start, na een onderbreking van ruim twintig minuten, zat Schumacher direct achter Coulthard. De Schot had met zijn Williams voor het eerst in zijn loopbaan de pole-positie verworven. Coulthard raakte zijn eerste positie in de zesde ronde kwijt toen hij plotseling zonder vermogen kwam te zitten.

Schumacher nam de leiding over, met Hill aan het achterwiel. Vier ronden bleef die situatie ongewijzigd. In de elfde ronde passeerde Hill zijn grote concurrent. De Williams van de Brit was op het Argentijnse circuit, waar voor het eerst in veertien jaar een Grand Prix plaats had, beduidend sneller. Schumacher profiteerde nog een keer van een snelle, eerste tussenstop, maar moest de Brit daarna laten gaan.

Na een mislukte tweede stop en het wegvallen van Coulthard was de derde plaats voor de Duitser het maximaal haalbare. Voor Schumacher was het zijn slechtste klassering (buiten diskwalificaties en uitvallers) sinds de Grote Prijs van Portugal in 1992. Toen eindigde hij als zevende. “Ik ben met dit resultaat ook niet tevreden. Ik had problemen met de banden. Ik hoop dat mijn beroep tegen de kwalificatie in Brazilië succes heeft. Dan ziet de wereld er plotseling weer heel anders uit”, meende de Duitser.

Hill reed onbedreigd naar zijn tiende overwinning, Alesi kwam op ruim zes seconden als tweede over de finish. Schumacher had ruim 26 seconden achterstand. Van de 26 auto's kwamen er slechts negen aan de streep.

Ook de Nederlander Jos Verstappen behoorde met zijn Simtek tot de uitvallers. In de 24e ronde kon hij de wagen met een kapotte versnellingsbak nog net in de pitstraat rijden. Na de herstart reed Verstappen zich van de tiende naar de zesde positie. “Bij de eerste start reed ik voorzichtig de bocht in”, vertelde Verstappen na afloop. “Plotseling kwam er schuin een auto op me af. Die raakte mijn voorkant. Bij de tweede start was de schade hersteld, voelde de auto gelukkig hetzelfde aan. Ik kon er mee gooien en smijten.” Aan zijn korte optreden hield hij een goed gevoel over. “Als we de problemen kunnen oplossen, gaan we nog een heel leuk jaar tegemoet. Veertiende in de kwalificatie, tijdens de race de zesde plaats. Dat is een Simtek nog nooit gelukt. Dit is een opsteker, gezien de moeilijke start.”

Bij Benetton, het team waar Verstappen onder contract staat als testrijder, konden ze zijn inspanningen waarderen. Teammanager Briatore was tevreden, de monteurs klapten toen Verstappen voorbij kwam. “Zij zien ook dat ik in een minder team toch heel ver kan komen.” Dat bewees ook Domenico Schiattarella. De Italiaanse teamgenoot van Verstappen reed naar de negende plaats. Op vier ronden van winnaar Damon Hill. (ANP)