IJzersterk putten helpt Amerikaan Crenshaw aan zege US Masters

ROTTERDAM, 10 april. Na zijn laatste putt in de US Masters op de 18de green van de Augusta National Golfclub zeeg Ben Crenshaw ter aarde en hield hij zijn hoofd vertwijfeld tussen zijn handen. Pas na een minuut of vijf was hij aanspreekbaar. Hoe was het mogelijk dat uitgerekend hij het eerste grand-slamtoernooi van het jaar had gewonnen. Hij was nog niet in vorm en had geen vertrouwen in de afloop toen hij begin vorige week voor een eerste oefenronde op de baan arriveerde.

Even later moest Crenshaw vernemen dat zijn coach was overleden. Harvey Penick had aan de wieg gestaan van al zijn vroegere successen en was op hoogbejaarde leeftijd een fenomeen geworden in Amerika door op eenvoudige wijze een boek te schrijven over de ingewikkelde golfswing. Van 'golf's rode boekje' gingen ruim ruim een miljoen exemplaren over de toonbank. De kansen op een overwinning van de 43-jarige Crenshaw waren door dit bericht nog verder afgenomen. “Dit is Hollywood stuff”, zei een commentator gisteren dan ook, toen Crenshaw in de slotfase Davis Love en Greg Norman versloeg.

Een spannende laatste dag behoort tot de vele tradities van de Masters. Twaalf spelers waren slechts drie slagen van elkaar. Onder hen waren twee oud-kampioenen, Ben Crenshaw in 1984 en Fred Couples in 1992. Zij waren de favorieten, omdat zij weten wat er voor nodig is om op Augusta te winnen. De anderen zouden vanzelf onder de druk bezwijken, zo was de verwachting. De strijd ging uiteindelijk tussen Love, Norman en Crenshaw. De Australiër Norman was er extra op gebrand te winnen. Hij wilde afrekenen met het Amerikaanse publiek, nadat hij zijn initiatief om een World Tour te starten met de nodige kritiek zag mislukken. Drie putts op de 17de hole na een slechte tweede slag brachten zijn kansen om zeep.

Davis Love geldt al enkele jaren, samen met Corey Pavin, als de beste speler die nog nooit een grote titel heeft gewonnen. Pas vorige week kwalificeerde hij zich voor de Masters, toen hij het toernooi won in New Orleans. Ook voor hem heeft Augustua speciale sentimenten. Zijn vader speelde 31 jaar geleden in de Masters en had na de eerste dag zelfs de leiding. Maar na de tweede ronde verliet hij het toernooi om thuis de geboorte te kunnen meemaken van zoon Davis. Zeven jaar geleden kwam zijn vader om bij een vliegtuigongeluk.

Van de kanshebbers had Love met 66 de beste ronde, maar drie putts op de korte zestiende hole waren net te veel. Het was op diezelfde hole dat Crenshaw toesloeg. De pin stond linksachter op de green, niet ver van een vijver. De Amerikaan sloeg een perfecte ijzer-6 en maakte de putt. Toen hij ook nog een birdie maakte op de volgende hole, kon hij volstaan met een 5 op de laatste hole, een par-4. Een mooiere gedachtenis aan Harvey Pennick was niet denkbaar.

Met zijn lange spel is Crenshaw een van de vele goede spelers, maar eenmaal op de greens verandert hij in een rasartiest. Al twintig jaar staat hij bekend als de beste putter ter wereld. Hij heeft een enorm fijn gevoel in zijn handen en begint de slag vanuit de schouders om zo de polsen uit te schakelen. Bovendien kan hij als geen ander de subtiele lijnen op de verraderlijke greens van Augusta lezen. Een paar jaar geleden werd zijn putter, die luistert naar de naam Little Ben, gestolen. Tegen een hoge beloning kreeg hij de stok een week later terug.

Als kleine jongen zat Crenshaw achter het stuur van de elektrische kar op de Austin Country Club in Texas, terwijl zijn vader de bal sloeg. Alle swings die hij op die manier zag liet hij op zich inwerken. Op zijn elfde maakte hij al een rondje van 74. Twee jaar later werd hij door zijn vader naar de backtees verwezen, de moeilijkste afslag op iedere hole. “En blijf daar”, werd hem verteld. Hij werd de beste amateur van Amerika en won in 1972 meteen het eerste toernooi waarin hij als professional uitkwam. Er zouden nog 18 overwinningen volgen.

Crenshaw houdt van traditie. Jarenlang was het voor de spelers verplicht om tijdens de Masters gebruik te maken van de diensten van een zwarte caddie. Vijftien jaar geleden werd dit afgeschaft en bracht iedere speler zijn eigen caddie mee. Crenshaw is de enige die nu nog altijd dezelfde zwarte caddie heeft. Er is geen speler die zoveel weet van de geschiedenis van golf als hij. Hij bezit vele kostbare golfboeken. Een hoogtepunt voor hem is het Britse Open, wanneer het in Schotland wordt gespeeld. Na afloop van de ronde gaat hij naar een café of naar een van de golfclubs in de buurt om er met de autochtonen over golf in Schotland te praten. Een andere belangstelling van hem is baanarchitectuur. Al is hij 43, voor golf in Amerika komt zijn Masters-overwinning als geroepen. Vorig jaar wist geen enkele Amerikaan een grand-slamtoernooi te winnen.