Claes doorbreekt lang stilzwijgen: ik ben onschuldig

BRUSSEL, 5 APRIL. De secretaris-generaal van de NAVO, Willy Claes, die in opspraak is geraakt door de zogeheten Agusta-affaire over de aankoop van legerhelikopters, heeft na een stilzwijgen van langer dan een maand gezegd dat hij niet denkt aan aftreden. “Ik ben onschuldig”, zo zei de NAVO-topman, ten tijde van de aankoop van de legerhelikopters minister van economische zaken van België, gisteren in Brussel tegenover zes Europese dagbladen.

Vanmorgen stond Claes na een onderhoud met de Poolse premier, Josef Oleksy, de internationale pers opnieuw te woord in een kort 'doorstep interview' in de hal van het hoofdkwartier van de NAVO. “Ik denk dat ik het gerecht alles heb verteld, maar er kunnen nieuwe vragen opkomen”, aldus Claes. Hij zei ook dat hij blij was dat het Belgische parlement twee dagen geleden een wet heeft aangenomen die het gemakkelijker maakt om Belgische ministers en ex-ministers te ondervragen. Als het gerecht Claes wil horen in de Agusta-affaire, moet dat verzoek snel worden ingediend bij het Belgische parlement, dat volgende week wordt ontbonden.

Claes maakte vanmorgen een ontspannen indruk. Toen werd gemeld dat de tientallen naar het NAVO-hoofdkwartier toegestroomde journalisten niet meer dan twee vragen mochten stellen, lachte hij hartelijk.

Claes, die sinds zijn laatste officiële vraaggesprek, met de nieuwszender CNN op 7 maart, onbereikbaar was voor de pers, verbrak zijn stilzwijgen om een einde te maken aan “desinformatie in de pers, en ongefundeerde insinuaties”. Claes zei gisteren dat hem niets te verwijten valt, behalve misschien dat hij te veel vertrouwen heeft gesteld in de voormalige penningmeester van de SP, Etienne Mangé. Die heeft onlangs toegegeven dat hij in 1989 een gift van 50 miljoen frank heeft aangenomen van helikopterfabrikant Agusta, ondanks een verbod van de SP-top.

Claes gaf vier argumenten om zijn onschuld te bewijzen. De legerleiding zou al voor de aanschaf van de Agusta-helikopters hebben gekozen vóórdat Claes als minister van economische zaken zijn fiat gaf aan de bestelling. De keuze voor de Italiaanse helikopters van de regering zou zijn voorbereid door het departement dat daar technisch competent voor was en hij heeft daar “geen komma aan veranderd”. Het uiteindelijke besluit is door het hele kabinet genomen. Vijf weken voordat Mangé het aanbod van Agusta-smeergeld tijdens een vergadering van de socialisten ter sprake bracht, was al tot de aankoop van de helikopters besloten, aldus Claes. De SP-penningmeester heeft het geld volgens Claes aangenomen “op eigen autoriteit”.

Pag.5: Claes: ontslag is bekennen van schuld

Hoewel Claes de afgelopen maanden steeds de officiële steun van de zestien NAVO-ministers had, werd via informele kanalen de roep om aftreden steeds luider. Een NAVO-topman kan zich zelfs niet de geringste verdenking permitteren, was de redenering. Claes erkende gisteren wel te hebben nagedacht over opstappen. Maar hij kwam tot de conclusie dat dit om twee redenen verkeerd zou zijn. Zijn vertrek zou lijken op een schuldbekentenis en volgens de NAVO-topman is nu niet het moment om te vertrekken, nu de NAVO voor historische beslissingen staat.

Tegenover de internationale pers, zei Claes gisteren dat hij niet goed weet hoe hij de harde taal die de laatste tijd uit Rusland komt, moet interpreteren. Claes zei ook dat begin september een studie naar het hoe en waarom van de uitbreiding van de NAVO wordt afgerond, zodat informatieve gesprekken met alle Partnership For Peace-landen kunnen worden gehouden.

Tegenover de pers zei Claes gisteren verder dat hij zich “nog wat slapkes” voelde na een zware griep die hem vorige week dwong bed te houden. De NAVO-topman moest een reis naar Turkije en Griekenland afzeggen, wat speculaties voedde dat hij zijn aftocht voorbereidde. Maar eergisteren hervatte Claes “lento lento” zijn normale programma. De NAVO-topman, een verwoed dirigent, hervat vrijdag ook zijn muzikale bezigheden. Vrijdag zal hij in het Oostvlaamse Sint Niklaas een deel van de symfonie 'An American in Paris' van George Gershwin dirigeren.