Ajax verzwijgt oud verdriet voor duel tegen Hajduk Split

AMSTERDAM, 14 MAART. Winnen van Hajduk Split is voor Ajax, zeker gezien de krachtsverhoudingen van twee weken geleden, geen prestatie die opzien baart. Morgen in het Olympisch Stadion verliezen van de kampioen van Kroatië of met 1-1 gelijkspelen betekent na de 0-0 in de uitwedstrijd uitschakeling, maar vooral enorm gezichtsverlies voor de Amsterdamse club. Liever had Ajax daarom een elftal van naam getroffen in de kwartfinale van de Champions League, liever een wedstrijd waarin de kampioen van Nederland niets te verliezen heeft, dan een duel met een defensief ingestelde underdog.

Al maanden moet Ajax met enige spanning hebben uitgekeken naar de wedstrijden tegen Hajduk Split. Een niet eens onbegrijpelijke verwachting omdat juist in de maand maart, zeven maanden na de seizoenstart, topclubs plegen te ondervinden hoe krachtenslopend het is op veel fronten te moeten strijden. Van de spelers wordt het uiterste van lichaam en geest gevraagd, van de technische en medische staf opperste concentratie. Dat hoort bij een topclub, dat hoort bij Ajax wil de club opstomen naar de top van Europa.

Het is begrijpelijk dat Ajax zich geen complex wil laten aanpraten, dat trainers en spelers er niet bij gebaat zijn herinnerd te worden aan vorige jaren, aan de jaren 1993 en '94 waarin Ajax in de maand maart werd uitgeschakeld in zowel het Europese als in het nationale bekertoernooi. Door oud verdriet te ontkennen en te verzwijgen hoopt trainer Van Gaal de geest fris te houden. Maar wanneer hij vervolgens toch geconfronteerd wordt met de pijnlijke feiten van het verleden, laat hij blijken hoe kwetsbaar topsporters en toptrainers zijn. Dan schreeuwen ze het hardst om ontkenning, afweer om niet toe te geven dat ze diep in hun hart zijn geraakt.

De vorm waarmee Ajax in het het eerste half jaar naar de top van Nederland en door de poulewedstrijden van de Champions League snelde, is verdwenen. Vermoeidheid en blessures, mede door overbelasting, hebben bovendien de weerbaarheid aangetast. Matige wedstrijden en onder meer een gelijkspel in de competitie thuis in De Meer tegen Roda en een nederlaag in het bekertoernooi tegen Feyenoord zijn niet bevorderlijk voor het zelfvertrouwen van de Ajacieden. Elk klein detail dat herinnert aan de glansperiode moet worden aangewend om de spelers weer het geloof in eigen kunnen te geven.

Mede daarom besloot Van Gaal een week voorafgaande aan de eerste wedstrijd tegen Hajduk een trainingskamp in de Griekse zon te beleggen. Zoveel mogelijk onder aangename omstandigheden bij elkaar zijn kan een positieve werking hebben op de teamgeest. Daarnaast dient er zo hard en zo scherp mogelijk getraind te worden. En dat kan men wel aan de perfectionist Van Gaal overlaten.

Daarnaast laat geen Van Gaal geen gelegenheid en geen detail ongebruikt om spelers en pers te wijzen op de ontwikkelingen bij andere topclubs. Hem is vanzelfsprekend niet ontgaan dat in het weekeinde voor de ontknoping van de kwartfinales een aantal Europese concurrenten in de competitie punten heeft verspeeld. Bayern speelde thuis gelijk tegen MSV Duisburg (1-1). Benfica verloor thuis van Gil Vicente (0-1), Barcelona ging onderuit bij Atletico Madrid (2-0). Allemaal tegen tegenstanders uit de lagere regionen van de respectieve competities.

Ajax won, weliswaar ook van een degradatiekandidaat (Go Ahead Eagles) en met moeite. Juist daarom denkt Van Gaal dat Ajax verder is dan veel andere topclubs. “Als je met 1-0 achterstaat en dan, vlak voor zo'n belangrijke Europa-Cupwedstrijd, doorgaat tot het gaatje, dan ben ik trots”, zei hij gisteren.

Ajax is bovendien de enige club bij de laatste acht van de Champions League die op tweederde van de competitie nog ongeslagen is en aan de leiding gaat. Alleen de vergelijking met IFK Göteborg gaat niet op omdat de Zweedse competitie nog niet is begonnen. De kans dat alleen Ajax van de kwartfinalisten in de Champions League kampioen wordt en volgend jaar opnieuw deelneemt aan het prestigieuze toernooi, is groot. En dat is voor Van Gaal een positieve ontwikkeling die Ajax weer het nodige zelfvertrouwen kan geven.

Van Gaal meent bovendien dat Ajax zijn slechtste periode heeft gehad. Aan allerlei technische en tactische zaken zegt hij dat te merken. In de tweede helft van Go Ahead-uit was het voor hem zelfs verheugend te zien dat Ronald de Boer en Litmanen het hoge tempo konden volhouden. Beide spitsen missen nog enig spelritme door recente, hardnekkige blessures.

Van Gaal heeft er bovendien alle vertrouwen in dat de in januari tegen PSV kapotgetrapte en nog niet helemaal herstelde grasmat van het Olympisch Stadion met extra liefde wordt behandeld. Een goed veld is noodzakelijk voor vloeiend aanvalsspel. Zeker tegen de Kroaten die naar Amsterdam zijn gereisd in de wetenschap dat zij vooral conditioneel tekort schieten en hun aanvalspogingen daaarom tot het uiterste zullen beperken. En wie zal Hajduk ongelijk geven tegen het aanvalslustige Ajax? Dat na de eerste wedstrijd ook de tweede een trieste vertoning wordt, zal de Kroaten een zorg zijn. Alleen het resultaat telt in voetbal.

De opstelling van Ajax is afhankelijk van het herstel van twee geblesseerden in de groep van zeventien spelers, die gisteren de bus naar een trainingskamp in Egmond nam. Van Gaal neemt morgen een beslissing over Overmars en Kluivert. Overmars is zondag tegen Go Ahead behoorlijk geraakt aan het bovenbeen, Kluivert herstelt van een enkelblessure die hij opliep tijdens het duel in Split.