Thomas met twee armen op de rug naar nationale titel

ASSEN, 20 FEBR. Annamarie Thomas versnelde pas in de laatste kilometer. Ze haalde haar beide armen weer van haar rug en gleed moeiteloos langs Tonny de Jong. Op de slotafstand van het Nederlands kampioenschap had ze van coach Ab Krook de opdracht gekregen het toernooi rustig uit te rijden. Maar een nederlaag in een rit, dat was te veel gevraagd.

Thomas won het NK in Assen met een bijzonder ruime voorsprong van 2,4 punten op De Jong en nog meer op Carla Zijlstra. Dit trio plaatste zich voor het wereldkampioenschap, over twee weken op een buitenbaan in het koude Noorse Savalen. Zijlstra's positie werd niet bedreigd door Barbara de Loor, die vlak voor de 1.500 meter een spiertje verrekte en zich geblesseerd terugtrok.

Thomas, die de eerste drie afstanden had gewonnen, moest zich op de 5.000 meter sparen met het oog op het WK en de wereldbekerfinales in Hamar. “Het is wel lekker om het NK zo gemakkelijk te winnen, al had ik verwacht dat het verschil kleiner zou zijn”, zei Thomas. “Het was een makkie. Ik heb op de 5.000 meter voor het eerst met twee armen op mijn rug geschaatst. Als ik langzaam rijd lukt het wel. Een mooie training.”

De 23-jarige Thomas is in Nederland al twee seizoenen de concurrentie ontstegen. Ze kan zich op de internationale top richten. Op het Europees kampioenschap in Heerenveen werd ze tweede, achter de onaantastbare Duitse Gunda Niemann. Tonny de Jong verraste met een bronzen medaille. Maar voor het WK is Thomas voorzichtig. “Ik voel geen verplichtingen meer. Het EK was dit jaar het hoogtepunt: op mijn eigen baan, voor eigen publiek.”

Op het WK zal Thomas wel om een podiumplaats vechten - mogelijk de eerste Nederlandse WK-medaille sinds Lia van Schie in 1991 brons behaalde - maar stort ze zich niet op een gevecht tegen de 28-jarige Niemann, koningin in Niemannsland. “Ik denk dat Niemann weinig last van me zal hebben. Ik heb me sneller ontwikkeld dan ik gedacht had, maar om het gat met Niemann te dichten hebben we nog wel twee jaar nodig.” Ook Hunyady en Pechstein zullen beter in vorm zijn dan twee maanden geleden.

Coach Ab Krook probeerde eveneens het optimisme in te dammen. “We moeten ons niet fixeren op Niemann, die is een nummer te groot. We moeten ons richten op de rest. Maar we kunnen het WK beter rijden dan het EK en toch geen tweede en derde worden. Ik verwacht in Noorwegen bijvoorbeeld veel van Bazjanova, Prokazjeva en een aantal Japanse meisjes.”

Ook Krook is verrast door de snelle progressie van Thomas en de 20-jarige Tonny de Jong. Met Zijlstra en De Loor beschikt hij bovendien over nog twee rijdsters die op hun favoriete afstanden het podium kunnen bereiken. Hij liet gisteren doorschemeren - de schaatsbond werkt met jaarcontracten - volgend jaar weer met de vrouwen aan de slag te willen. “Deze ploeg kan over twee tot drie jaar heel goed worden. We zijn nu al veel verder dan ik aan het begin van het seizoen had gedacht. Deze meiden zijn bereid als professionals te leven. Ze zijn er bijvoorbeeld zelf heel snel achter gekomen hoe belangrijk het is om vroeg naar bed te gaan.”

Maar de coach maakte zich wel zorgen over de aansluiting. “Er moeten nog twee of drie talenten bij. De kracht van Nederland is het grote aantal schaatsers. Maar er schaatsen te veel recreanten, waardoor er voor de training van gewestelijke talenten te weinig ijstijd beschikbaar is.”