Nieuw bod Union Pacific verhevigt spoorstrijd VS

NEW YORK, 21 JAN. De Amerikaanse spoorwegmaatschappij Union Pacific heeft zijn bod in de overnamestrijd om Sante Fe verhoogd tot 3,6 miljard dollar. Analisten en investeerders twijfelen echter of het hoog genoeg is om de voorgenomen fusie van Santa Fe en Burlington Northern te laten ontsporen.

Union Pacific heeft zijn eerdere bod herzien en vervangen door een bod van 3,6 miljard dollar in contanten, ofwel 18,50 dollar per aandeel. Dat moet wedijveren met een bod van Burlington dat 20 dollar per aandeel biedt, deels in aandelen en deels contant. Daar is een totaalbedrag van 3,8 miljard dollar mee gemoeid. De uitslag van de overnamestrijd kan is te verwachten op 7 februari, als de aandeelhouders van Santa Fe zich uitspreken.

Analisten spreken van de boeiendste overnamestrijd sinds die tussen Viacom en QVC om het bezit van Paramount, vorig jaar. Dat gevecht duurde vijf maanden. De strijd om Santa Fe, gevestigd in Schaumburg, Illinois, is al bijna zeven maanden bezig. Het is de eerste vijandige overname van een Amerikaanse spoorwegmaatschappij in veertig jaar.

In juni maakten Santa Fe en Burlington Northern een fusie bekend ter waarde van 2,7 miljard dollar. Union Pacific protesteerde daartegen om concurrentieredenen en leek er puur en alleen op uit om de fusie te derailleren. In september volgde echter een serieus tegenbod van 3,2 miljard dollar door Union Pacific. Nog steeds ging Santa Fe er vanuit dat Union Pacific alleen maar dwars wilde liggen. Union Pacific hield echter voet bij stuk. Het richtte een trust op en garandeerde aandeelhouders van Santa Fe hun geld voordat de overheid de overname zou moeten goedkeuren.

Het bod van Union Pacific van deze week heeft als voordeel dat het contant geld biedt, maar investeerders weten niet of alle aandeelhouders daar wel op ingaan. Burlingtons bod is voor slechts een derde in cash, het overige deel is aandelen Burlington. Deze worden echter pas overgedragen als reguleerders goedkeuring geven aan de fusie. Dat kan met het huidige bureaucratische regime van de Interstate Commerce Commission (ICC) tot twee jaar duren.

Investeerders die naar de lange termijn kijken vinden het vaak geen bezwaar om in aandelen te worden betaald. Spoorwegaandelen worden in de VS tegenwoordig als een uitstekende belegging gezien. Beleggers op Wall Street hebben het liefst baar geld maar in tegenstelling tot wat vaak het geval is bij overnamegevechten is in dit geval slechts een vijfde van de aandelen in handen van arbitrageurs. Dat komt omdat in het begin de onzekerheid van overheidsgoedkeuring gold.

De aantrekkingskracht van Santa Fe is dat het meer dan welke andere Amerikaanse spoorwegmaatschappij heeft gekozen voor intermodaal transport, de combinatievorm van trein- en vrachtvervoer van containers. Daar ligt het toekomst van het vrachtvervoer in de VS en juist de spoorwegmaatschappijen zijn bezig deze vorm van transport te perfectioneren. Essentieel in dit verband is de Amerikaanse spoorwegas Chicago-Los Angeles die Santa Fe in handen heeft. Het is niet alleen aantrekkelijk voor Union Pacific om die over te nemen, maar ook een manier om te voorkomen dat Burlington die lijn krijgt waardoor het, gecombineerd met Santa Fe, een machtige concurrent van Union Pacific aan de Amerikaanse westkust wordt.

Op dit moment is Burlington sterk in het middenwesten en de verbinding met Canada. Het heeft bovendien ook lijnen naar de Golf van Mexico en naar het noordwesten. Union Pacific is sterk in het zuidwesten, het middenwesten en aan de Golf van Mexico, maar minder in het noorden.

De Amerikaanse spoorwegmaatschappijen, ooit de ontginners van het wilde westen, waren in de jaren zestig op sterven na dood. Het leek erop alsof alle spoorlijnen zouden gaan verdwijnen, maar daar was in sommige streken zoveel werkgelegenheid mee gemoeid dat de overheid nog net op tijd begreep dat het moest ingrijpen. Door deregulering en het streven naar een zinniger evenwicht tussen vracht- en spoorwegtransport is de vervoerstak gered. Amerikaanse spoorwegmaatschappijen maken sinds halverwege de jaren tachtig weer een bloeitijd door.