Van der Meulen wijst volleybalteam de weg

THESSALONIKI, 30 SEPT. Gezien de uitslagen is het Nederlandse volleybalteam de eerste twee dagen van het wereldkampioenschap in Griekenland goed doorgekomen. Binnen achttien uur won het zowel van Zweden (3-1) als Korea (3-1), maar de inzinkingen gedurende het spel moeten bondscoach Joop Alberda de nodige zorgen baren. Het is al jaren een Nederlandse kwaal dat de ploeg goede momenten afwisselt met perioden van fouten en misstappen. Bij het WK blijkt het niet anders te zijn.

Een tegenpunt komt bij Nederland bijna nooit alleen. De ene verkeerde service wordt vrijwel altijd gevolgd door de andere, hetgeen ook bij een foute stop gebeurt. Niet één coach is er in geslaagd om de ploeg daarvan te genezen. Alberda heeft echter het voordeel ten opzichte van zijn voorgangers Selinger en Brokking dat hij de beschikking heeft over Olof van der Meulen. De Fries is de beste pinchhitter die een trainer zich kan wensen. Hij brengt leven in de brouwerij en kan de moeilijkste ballen in slaan. Daarom wordt hij tegenwoordig bij de minste of geringste tegenslag gevraagd zijn trainingsjack uit te trekken.

Zo ook vanmorgen in Thessaloniki in de tweede set tegen Korea. Nederland, dat via 15-7 op 1-0 kwam, nam in de volgende set vol overtuiging een 4-0 voorsprong, maar begon vervolgens te knoeien. Bij 4-7 mocht Van der Meulen de plaats innemen van Held. De ingreep met de vrolijke super-invaller heeft niet altijd succes, hoewel mede door Van der Meulen Oranje de stand nog van 9-14 naar 13-14 ophaalde. Uiteindelijk verloor Nederland met 15-13.

Van der Meulen mocht evenals de voor Van de Goor in het veld gekomen Rob Grabert blijven staan in de derde set, waarin hij veel werd aangespeeld door spelverdeler Blangé. Hij maakte ook diverse fouten, maar had een groot aandeel in de duidelijke 15-8 winst. Op dat moment was het verzet van de stugge Koreanen gebroken en wonnen de Nederlanders de vierde en laatste set geconcentreerd met 15-6. Het kon bijna geen toeval zijn dat uitgerekend Van der Meulen de wedstrijd met een ace besliste.

Van der Meulen, speler van Napoli, heeft al herhaaldelijk moeten uitleggen hoe hij het volhoudt om steeds maar als 'vuilnisman' te fungeren. Natuurlijk wil hij het liefst een basisplaats, maar in deze rol kan hij zich ook moeiteloos schikken. Het levert hem in ieder geval veel lof op. En hij hoeft niet bang te zijn dat hij niet aan zijn speeltijd komt. Van der Meulen is altijd wel een keer nodig bij het wisselvallige Oranje.

Zelfs in de eerste WK-wedstrijd, gisteravond tegen het povere Zweden, moest de nummer elf onverwachts nog in actie komen. Nederland was aan zijn stand verplicht om het duel met 3-0 te winnen, maar ondanks een voorsprong van 10-6 verloor het de derde set met 15-12. Met het oog op het duel van amper zestien uur later tegen tegen de Koreanen betekende dat kostbaar tijdverlies.

Een toernooistart in het volleybal is echter altijd moeilijk. Het is afwachten hoe snel de teams aan de hal kunnen wennen. Dat was ook te zien aan de problemen die een aantal andere favorieten gisteren in een eerste wedstrijd had. In de poule van Nederland kroop Cuba door het oog van de naald tegen het stugge Korea (3-2) en Brazilië, de gedoodverfde wereldkampioen, kwam in Athene met 2-0 achter tegen Argentinië en moest een uiterste inspanning leveren om het duel nog te winnen. Eigenlijk had alleen Italië een perfecte start, een hele ruime 3-0 tegen China. Rusland won ook met de grootst mogelijke marge, maar opponent Algerije is veruit de zwakste van alle deelnemers.

Elke accommodatie is anders. De zaal in Thessaloniki, Alexandrion, is bijzonder ruim. Bovendien komt er veel licht naar binnen. “Het is er ontzettend wit”, stelde bondscoach Alberda. Storend is het dat er aan de ene kant van de zaal een reeks felle lichten hangt en aan de andere kant niet. Voor het openingsduel had Nederland maar één uur kunnen trainen in de officiële speelzaal. Misschien lag daar de oorzaak van het feit dat de ploeg tegen Zweden een hele slechte service-ontvangst had - minder dan vijftig procent was goed. Tegen Korea was de pass duidelijk beter.

Morgenavond staat voor Nederland echter pas de eerste echte krachtmeting op het programma. Dan is Cuba de tegenstander en gaat het om de belangrijke eerste plaats in de groep. De winnaar gaat rechtstreeks over naar de kwartfinale, terwijl de nummer twee in een tussenronde nog tegen de nummer drie uit een andere groep moet spelen.

“We hebben tegen Korea ons basisniveau van de wedstrijd tegen Zweden behoorlijk weten te verbeteren”, aldus aanvoerder Peter Blangé vanmiddag. “We zijn dus op de goede weg. Tegen Cuba wordt het hard tegen hard.”