Hill dicht kloof met Schumacher

ESTORIL, 26 SEPT. De Britse Formule-I-coureur Damon Hill heeft gisteren de Grand Prix van Portugal gewonnen op het circuit van Estoril. Hij verkleinde zijn achterstand op de Duitser Schumacher in het klassement voor de wereldtitel tot een punt. Schumacher was gisteren geschorst. Er volgen dit seizoen nog drie wedstrijden. Jos Verstappen eindigde in Portugal als vijfde.

Hill zei na zijn zijn zege dat hij in een overwinningsroes verkeert, die moeilijk te stoppen zal zijn. De 33-jarige Hill, de zoon van de legendarische wereldkampioen Graham Hill, won zijn vijfde Grand Prix van dit seizoen. Hij heeft 75 punten, Schumacher heeft 76 punten. Een overwinning levert 10 punten op. Over drie weken, op 16 oktober in Spanje, mag Schumacher weer meedoen. Dan heeft hij zijn schorsing van twee races, wegens het negeren van een zwarte vlag, achter de rug.

Schumacher reageerde gisteren strijdlustig. “Hill is dit seizoen nog geen enkele keer voor mij geëindigd in een wedstrijd die ik heb uitgereden. Maar het wereldkampioenschap begint helemaal opnieuw. De laatste drie circuits zijn echter gunstig voor mijn wagen.” Na Spanje volgen Suzuka in Japan en Adelaide in Australië.

De teamgenoot van Hill, David Coulthard, finishte gisteren als tweede, de Fin Mikka Hakkinen als derde. Gerhard Berger, de Oostenrijkse Ferrari-coureur, die pole-position had verworven, stoof na de start onbedreigd weg en had vrij vlot vijf tellen voorsprong op zijn achtervolgers Coulthard en Hill. Maar Berger viel na zeven rondjes uit met een defecte versnellingsbak.

De 22-jarige Verstappen, ploeggenoot van Schumacher, was tevreden met zijn vijfde plaats. “Vandaag heb ik de zwaarste race tot nu gereden. Maar ik mag niet ontevreden zijn, al had ik uiteraard nog hoger willen finishen.” Verstappen ontkende dat hij drie laatste races van het seizoen plaats zou moeten maken voor de Amerikaanse IndyCar-coureur Paul Tracy, die volgende week voor het team komt testen. “De toezegging heb ik niet, maar ik weet dat ik de laatste drie races van het seizoen naast Schumacher rijd”, zei Verstappen diplomatiek. “Over volgend seizoen heb ik het nog niet gehad, maar ik heb gehoord dat Schumacher op de televisie heeft gezegd volgend jaar graag met mij verder te willen. En dat doet mij goed.”

Door de schorsing en de diskwalificatie (GP België) van Schumacher heeft de Internationale Automobiel Federatie haar zin gekregen. De strijd om de wereldtitel dreigde tot zes weken geleden uit te draaien op een one-man-show van de Duitser. De kopman van Benetton had tot België zeven van de elf races op zijn naam gebracht. De finale van het Formule-I-seizoen wordt door het ingrijpen van de FIA ongemeen spannend. “Schumacher zal het toch alleen moeten doen”, zei Verstappen. “Ik kan hem nauwelijks helpen, hooguit als ik voor hem zou rijden. De komende dagen gaan we de auto's proberen nog beter af te stellen. Schumacher kan dat als geen ander.” (Reuter, ANP)