VITAS GERULAITIS 1954-1994; Flamboyant

Vorige week zondag was hij met zijn schouderlange, blonde krullen op de Amerikaanse televisie de perfecte interviewer van de even lang gelokte US Open-winnaar Andre Agassi. Woensdag speelde hij in Seattle nog veteranen-tennis. Gistermiddag werd Vitas Gerulaitis, geboren op 26 juli 1954 in Brooklyn, New York, dood aangetroffen in een huis van een vriend in Southampton Village op Long Island. Volgens een woordvoerder van de politie was Gerulaitis al ruim 24 uur eerder overleden. Er zijn vooralsnog geen aanwijzingen die een misdrijf doen vermoeden.

De flamboyante, vriendelijke Gerulaitis stond van 1977 tot 1982 vast in de top-tien, met een derde plaats in 1979 als hoogste notering. Hij won in 1977 de finale van de Australian Open van de Brit John Lloyd, zijn enige grand-slamtitel. In 1977 en 1978 bereikte hij de halve finales van Wimbledon, in 1979 de finale van de US Open (verlies tegen McEnroe), in 1980 de finale op Roland Garros (verlies tegen Borg). Hij won 27 toernooien, negen dubbeltitels en verdiende ruim vijf miljoen gulden prijzengeld.

De rechtshandige tennisser bezat een all-round-spel, zonder over een echt wapen te beschikken. Hij was bijzonder snel, had een goede forehand en beschikte over vechtlust en een een onuitputtelijk uithoudingsvermogen. Hij speelde proftennis tot 1985. Later heeft hij toegegeven dat hij eind jaren zeventig cocaïne heeft gebruikt en dat zijn wilde nachtleven zijn tennis heeft ondermijnd. Hij was bijvoorbeeld in staat om tussen twee paar saaie Europese toernooien door per Concorde voor een paar dagen te vluchten naar Manhatten. Hij kende alle goede nachtclubs en de beste restaurants in Parijs, Londen en New York. Na zijn nederlaag tegen Borg in de halve finale van Wimbledon in 1977 - met 8-6 in de vijfde set - zouden de meeste mensen met kramp thuis zitten, maar werd Gerulaitis tot diep in de nacht gesignaleerd op de dansvloer.

Hij was goed bevriend met onder meer Bj⊘rn Borg (waar hij nooit van heeft kunnen winnen), John McEnroe en Pete Sampras. De afgelopen zomer nam hij in Rome zelfs tijdelijk de coaching van Sampras op zich toen diens coach met vakantie was. McEnroe won gisteravond een demonstratiewedstrijd van Michael Chang. “Ik won deze partij voor mijn makker Vitas en ik ben te veel van slag om er over te praten”, liet hij na afloop weten.

Zijn vader Vitas was een oud-kampioen in zijn vaderland Litouwen. Ook zijn zus Ruta was profspeelster. Gerulaitis bezat een tennisschool in Delray Beach in Florida en was de laatste jaren een succesvol tennispresentator voor de Amerikaanse televisie.