Onbekend virus doodt leeuwen in Tanzania

SERENGETI, 16 SEPT. Een geheimzinnig virus heeft de afgelopen maanden meer dan dertig procent van de leeuwenbevolking in het Serengeti Nationaal Park in Tanzania geveld. Dat heeft een Amerikaanse dierenarts die de veterinaire dienst van het reservaat leidt, gezegd.

De katachtigen zijn getroffen door een virus dat overeenkomsten vertoond met het virus dat hondeziekte veroorzaakt bij honden. Voordat de leeuwen sterven lijden zij aan epileptische aanvallen, spierkrampen, blindheid en bloedarmoede.

De Amerikaanse dierenarts, Melody E. Roelke-Parker, probeert het virus te isoleren uit bloed- en weefselmonsters van overleden leeuwen. Het is niet duidelijk of de ziekte ontstaan is door de ecologische omstandigheden in het dierenreservaat of dat het een door de mens geïntroduceerd virus is.

In het laatste geval, zo zegt de dierenarts, zal de natuur haar gang gaan en mag de mens niet ingrijpen, hoewel de sterfte dan door zal gaan. “Het is hier geen dierentuin”, aldus Roelke-Parker.

Of het virus te beheersen valt weet zij nog niet. De mogelijkheid bestaat dat de leeuwen wellicht met het virus zijn besmet door tamme honden van de Masai-stam, zegt zij.

Een piloot heeft in februari de hoge sterfte onder de leeuwen in het een miljoen vierkante kilometer grote natuurreservaat ontdekt toen hij tijdens een ballonvaart met safari-toeristen aan boord een mannetjesleeuw stuiptrekkend op de grond zag liggen.

Volgens cijfers van het Serengeti Leeuwenproject, dat de afgelopen achttien jaar de gedragspatronen van 250 leeuwen heeft gevolgd, zijn van die groep ten minste 84 leeuwen gestorven aan het virus. In Serengeti leven naar schatting 3.000 leeuwen.

Vorig jaar werd het reservaat al getroffen door een massale sterfte onder wilde buffels, die door een droogte veroorzaakt werd. Vijftig procent van alle buffels in het park is daardoor overleden. (AP)