Amerikaanse honkbalsupporters wacht 'nucleaire winter'

NEW YORK, 15 SEPT. Het Amerikaanse honkbalseizoen is gisteren op een ongewone manier beëindigd. Na een vergadering van de clubeigenaren maakte de honkbal-competitieleider, commissioner Bud Selig, bekend dat het seizoen is afgelopen. Het overgrote deel van de eigenaren, 26 van de 28, was het daar mee eens. Voor het eerst sinds 1904 zullen er geen play-offs en geen World Series worden gespeeld.

De verrassende apotheose van een conflict tussen eigenaren en spelers is het eind van een staking die op 12 augustus begon. De vakbond van honkbalspelers, de Major League Baseball Players Association, riep de staking uit omdat de eigenaren van de clubs vasthielden aan een eis om een salarisplafond. Dat voorstel stamt al uit juni en hoewel de eigenaren pertinent weigerden daaraan toe te geven, waren de gesprekken ook na het uitbreken van de staking nog steeds gaande. Voormalig competitieleider Peter Ueberroth was zeer teleurgesteld over het besluit van gisteren: “De verliezers zijn de fans en er is geen winnaar. 1994 - het seizoen dat zichzelf 'uit' sloeg.”

De 34 dagen durende staking door de spelers was de langste sinds die van 1981. Toen was er een werkonderbreking van 50 dagen. Voorlopige schattingen becijferen dat de clubeigenaren nu al 280 miljoen dollar omzet hebben verloren. Het opschorten van de rest van het speelseizoen en de eindrondes zal een vergelijkbaar bedrag aan inkomstenderving opleveren. John Labatt, voor 90 procent eigenaar van de Toronto Blue Jays, maakte gisteren bekend dat de netto winst 11,8 miljoen dollar lager zal uitkomen. De Blue Jays wonnen in 1992 en 1993 de World Series.

Bud Selig is sinds september 1992 competitieleider van het Amerikaanse honkbal. Hij is eigenaar van de Milwaukee Brewers en zei destijds dat hij de baan tijdelijk op zich zou nemen nadat Fay Vincent het veld moest ruimen. Daarmee kwam een einde aan een tijdperk van conflicten over druggebruik door spelers, over de macht van de spelersvakbond en over de vraag of het Japanse bedrijf Nintendo zomaar de Seattle Mariners mocht overnemen. Selig stond ook in het middelpunt tijdens de staking van 1981, als onderhandelaar namens de eigenaren, en onder hen heeft zich opnieuw een groot Amerikaans drama voorgedaan.

Met het einde van het honkbalseizoen is het conflict nog niet beeindigd. Waarnemers vrezen dat het honkbal een stapje terug zal moeten doen in populariteit nu fans van augustus tot volgend voorjaar moeten wachten. De Amerikaanse krant New York Newsday sprak van het aanbreken van een 'nucleaire winter'. President Clinton zei gisteren als commentaar: “Ik zie niet in hoe we een serieus zelfonderzoek kunnen vermijden, gezien wat er nu is gebeurd met Amerika.”