Ongeluk met zes doden tast weer reputatie van Britse veerboten aan

LONDEN, 14 SEPT. De veerbootmaatschappijen in Groot-Brittannië zien hun bedrijfstak opnieuw in een ongunstig daglicht gesteld nu de afgelopen nacht zes passagiers werden gedood en zeven ernstig gewond raakten bij een ongeluk in de haven van Ramsgate. Op het voorgenomen moment van afvaart van de veerboot Prins Filip, een schip van de Sally Line, knapte de voetgangersbrug tussen wal en schip door nog onbekende oorzaak. Dertien passagiers vielen daardoor zo'n twaalf meter naar beneden en kwamen in een hoop onderaan het brugsegment op een asfalt ponton terecht.

Het is binnen twee maanden het derde ernstige incident met een veerboot in Groot-Brittannië. Vorige maand moesten ruim honderd passagiers worden geëvacueerd van een ander schip van de Sally Line, de Sally Star, op weg van Duinkerken naar Ramsgate, omdat aan boord brand was uitgebroken, in de machinekamer. Omdat het schip 8 mijl uit de kust voor Ramsgate lag en omdat het weer uitzonderlijk kalm was, konden helikopters die evacuatie zonder problemen uitvoeren.

Twee weken geleden liep een soortgelijk incident aan boord van de Stena Caledonian voor de kust van Schotland eveneens goed af. Ruim 200 passagiers werden geëvacueerd, opnieuw omdat aan boord brand was uitgebroken, dit keer vermoedelijk veroorzaakt door dronken voetbalaanhangers. Bij beide evacuaties speelde op de achtergrond de herinnering aan het ernstigste ongeluk met een veerboot in deze wateren ooit, het zinken van de Herald of Free Enterprise. Dat ongeluk gebeurde in 1987 voor de haven van Oostende, en kostte 190 opvarenden het leven. De Herald kantelde omdat het schip water maakte toen de boegdeuren niet tijdig gesloten waren voor afvaart.

De Prins Filip en al haar opvarenden werden vanmorgen nog door de politie aan wal gehouden, in een poging de oorzaak van het ongeluk te achterhalen. De loopbrug, in drie secties, was relatief nieuw en is uitvoerig gekeurd voor zij in maart van dit jaar in gebruik werd genomen, aldus de manager van Ramsgate Haven. De Zweedse fabrikant van de brug, een soortgelijke verbinding als bij vliegtuigen wordt gebruikt, heeft onmiddellijk een eigen inspecteur gestuurd om aan het onderzoek naar de oorzaak bij te dragen.

De veerbootmaatschappijen in Groot-Brittannië hebben forse investeringen gedaan om straks de concurrentie met de Kanaaltunnel (auto en trein) aan te kunnen. Eurotunnel, de beheersmaatschappij van die verbinding, heeft altijd volgehouden dat ze tenminste vijftig procent van het passagiersvervoer alleen van de veerbootmaatschappijen kan afpakken. Omdat de komst van de Kanaaltunnel naar verwachting ook expansie van het verkeer over en onder Het Kanaal zal opleveren, betekent dat niet automatisch de doodssteek voor de veerbootmaatschappijen.

Maar op een aantal frequente verbindingen (Dover-Calais) zijn maatschappijen gefuseerd en op andere verbindingen (Sheerness-Vlissingen) hebben veerbootexploitanten zich geheel teruggetrokken. De overblijvende veerbootmaatschappijen brengen hun produkt nu onder de aandacht van de reizigers als was een Kanaaloversteek hetzelfde als een vakantie op een cruiseschip. Hun sterkste troef daarbij is de mogelijkheid van het belastingvrij winkelen, een faciliteit die de tunnel niet kan bieden. Maar, onuitgesproken, hopen de veerbootmaatschappijen voorlopig evenzeer hun voordeel te doen met de nog wijdverbreide argwaan bij passagiers over de veiligheid van de Kanaaltunnel. Aantasting van hun eigen imago op dit gebied komt daarom zeer ongelegen.