Slepende blessure bezorgt Graf een onzekere toekomst

NEW YORK, 12 SEPT. Steffi Graf holde achter een bal aan, sloeg hem uit en zakte even later door haar hurken. Ze bleef secondenlang voorover gebogen zitten, probeerde haar wervelkolom te strekken en te ontspannen. Aan haar gezicht was niets te zien, maar ze leed pijn. Zelfs het corset, waar ze al vier weken mee speelde, kon haar in de finale van de open Amerikaanse tenniskampioenschappen niet beschermen tegen de tegenstander die ze het meest vreesde.

Graf had de eerste set in 22 minuten met 6-1 gewonnen. Maar haar rug-problemen - vanaf de achtste game van de tweede set - en de vechtlust van Aranxta Sanchez-Vicario waren twee factoren die daarna het beeld van de wedstrijd veranderden. De Spaanse won zaterdag in New York de tie-break van de tweede set en de derde set met 6-4, in een partij die meer drama en spanning bood dan de twee halve finales van de mannen.

Het was voor Sanchez-Vicario de tweede grote overwinning dit jaar, na haar zege in Parijs, de derde grand-slamtitel in haar carrière. De 1.69-meter lange Spaanse bewees voor het eerst - tegen een verzwakte Graf - dat ze ook kan winnen op hardcourt en niet alleen op gravel, de favoriete ondergrond van Spaanse tennissers. Haar landgenote Conchita Martinez was haar zes weken geleden al voorgegaan door op het gras van Wimbledon Martina Navratilova te verslaan.

..Ik wil er weinig over zeggen omdat ik verloren heb”, zei Graf over haar blessure. “De pijn was drie games heel erg. Daarna werd het weer veel beter.” Ze zal deze week in Duitsland bij specialisten te rade gaanen verwacht dat ze een aantal weken rust zal moeten nemen. Graf, van wie aan het begin van het seizoen verwacht werd dat ze dit jaar alle vier de grand-slamtoernooien zou kunnen winnen, bleef steken op één titel. In januari in Melbourne had Graf, die 24 van de 31 partijen van Sanchez-Vicario had gewonnen, de Spaanse nog verslagen met 6-0 en 6-2. Maar in Parijs verloor ze in de halve finale van Mary Pierce, op Wimbledon in de eerste ronde van Lori McNeil.

Het is de vraag of Graf, als de blessures haar blijven hinderen, nog lang zal blijven spelen. De 25-jarige Duitse uit Bruhl heeft alles al: vijftien grand-slamtitels, 86 toernooizege, een geschat vermogen van ruim honderd miljoen, een dubbele villa in Duitsland, een landgoed in Florida en een appartement van een paar honderd vierkante meter in New York. Ze was deze week eregast bij een MTV-gala waar Michael Jackson en zijn nieuwe vrouw elkaar op het podium zoenden en de Rolling Stones live optraden.

Het enige dat haar nog op de tennisbaan zou kunnen houden is het record van Navratilova, die drie grand-slamtitels meer heeft. Maar Graf ontkent dat ze op dat record jaagt. En met blessures - vorig jaar haar voet, dit jaar haar enkel en haar rug - komt Graf tegenwoordig af en toe te kort tegen de felle Sanchez-Vicario. Twee weken geleden in de finale van Montreal verloor Graf ook een finale met 7-5, 1-6 en 7-6. Toen moest Graf op de baan voortdurend behandeld worden en lag ze bij de pauzes languit op haar rug.

Sanchez-Vicario moet nog even tevreden zijn met de tweede plaats op de ranglijst. Maar het zal waarschijnlijk niet lang duren voordat de 22-jarige uit Barcelona de top bereikt. Vijf jaar geleden, op haar zeventiende, brak ze door met een overwinning in Parijs. Sindsdien is ze met haar niet aflatende strijdlust en inzet een van de weinigen die het Graf lastig kan maken.

Over Sanchez-Vicario is weinig bekend. Ze vertelt nooit wat haar werkelijk bezighoudt. Ze is de jongste van vier kinderen. Haar twee oudere broers, Emilio en Javier zijn eveneens tennisprof. Haar oudere zus speelde tennis voor een Amrikaanse universiteit. Aranxta wordt op haar reizen voortdurend begeleid en beschermd door haar moeder en, meestal, ook haar vader.

Diverse coaches die in het verleden hebben geprobeerd haar baseline-spel aan te vullen met aanvallend spel, stuitten steeds op de aanwijzingen van haar vader die zijn dochter op de grand-slams vertelde dat ze toch het beste kon vertrouwen op de bestaande succesformule. Aranxta zelf heeft evenmin veel behoefte aan veranderingen. Ze heeft succes en vermaakt zich. Ze dronk zaterdagnacht bij het feestdiner gewoon cola, sliep vervolgens als een roos en won gisteren met Jana Novotna ook het dubbelspel.