Mediamagnaat Hersant voor Credit Lyonnais een gewone brokkenpiloot

PARIJS, 8 SEPT. Robert Hersant, conservatief lid van het Europees parlement, is een mediabaron - de Franse 'Citizen Kane' - en de lieveling van rechtse politici in Europa. Maar voor de Franse staatsbank Credit Lyonnais, die zich momenteel aan een reeks financiële problemen ontworsteld, is Hersant niet meer dan weer een andere schuldenaar.

“Wanneer Hersant zijn media-imperium wil redden heeft hij geen keus. Binnen nu en het einde van dit jaar moet hij ergens één miljard franc (circa 330 miljard gulden) vandaan halen”, zo liet een directeur van Credit Lyonnais weten in het Franse satirische weekblad Canard Enchaîné, bekend om zijn opzienbarende onthullingen.

Uit het verhaal in Canard Enchaâiné blijkt dat schuld van Hersant in 1993 is verdubbeld tot 887 miljoen francs. In totaal bedragen de bankschulden van Hersant meer dan 3,5 miljard francs.

De argeloze lezer die meer wil weten over de financiële problemen van Hersant hoeft niet de pagina's open te slaan van het conservatieve dagblad Le Figaro en het boulevardblad France-Soir. Deze twee kranten zijn de belangrijkste titels van het Hersant-imperium, dat respectievelijk 35 procent van de Franse landelijke- en 26 procent van de provinciale kranten beheerst. Hersant houdt het financiële wel-en-wee van zijn kranten angstvallig geheim. Zijn concern Groupe Hersant was dan ook niet beschikbaar voor commentaat op dit verhaal.

Wat Credit Lyonnais betreft, de staatsbank was al niet scheutig met de publiciteit over de jacht op een andere mediagevoelige schuldenaar, de voetbalbaas en linkse politicus Bernard Tapie. Maar voor Hersant is de officiële lijn van de staatsbank: geen commentaar. De bazen van de bank, de centrum-rechtse Franse regering, onderhouden al jarenlang innige banden met Hersant. De regering wil de goede verstandhouding met de machtige mediamagnaat niet bederven, amper negen maanden voor de presidentsverkiezingen. Ondertussen blijven de berichten over de problemen bij Hersant hardnekkig aanhouden.

Het linkse dagblad Liberation reserveerde een volle pagina onder de kop “Het laatste Credit van Lyonnais aan Hersant”. Volgens het artikel moet Hersant vóór 31 december één miljard franc betalen om het faillissement van de mediagroep te voorkomen.

Volgens Liberation heeft Hersant de keuze tussen het verkopen van een aantal titels of het losweken van nog meer krediet bij de bank. Maar bij die laatste optie zou hij een groot deel van zijn macht aan kredietverstrekker Credit Lyonnais verliezen.

Hersant (74) legde de basis voor zijn media-imperium in 1950 toen hij een gespecialiseerd auto-magazine begon, Auto Journal. In de jaren daarna kocht Hersant, die een hard, naar buiten toe humorloos karakter heeft, een groot aantal titels op. Het leverde hem de bijnaam 'Papivor' op, lettelijk 'papiereter'.

Begin jaren negentig omvatte zijn imperium naast Le Figaro, France-Soir, het sportuitslagenblad Paris-Turf en een reeks van specialistische tijdschriften en lokale kranten, vooral een groot aantal in groeimarkten als Polen, Tjechië en Hongarije. Zijn meest recente overname, die van de invloedrijke Oostfranse krant Les Dernieres Nouvelles d'Alsace, veroorzaakte grote beroering. De baas van de onafhankelijke krant Ouest-France, een Westfranse krant groter dan Le Figaro en welke Franse krant dan ook, klaagde dat de democratie bedreigd werd nu één man zoveel kranten controleerde.

Hersant wordt al lang met wantrouwen bekeken door links in Frankrijk, dat hem verdenkt van extreem-rechtse sympathiën. De vakbonden voor journalisten zijn niet minder vijandig, omdat Hersant de overname van een krant vaak liet volgen door forse besnoeiingen in het personeelsbestand.

Ondanks overheidssteun hebben de Franse kranten een forse klap gekregen door de dalende advertentie-inkomsten als gevolg van de economische neergang. Daar komt nog bij dat de concurrentie is toegenomen door de komst van een aantal nieuwkomers op de mediamarkt. De laatste aanwinsten zijn een goedkoop boulevardblad InfoMatin en de nieuws-televisiezender LCI die opereert naar voorbeeld van CNN. Mede door terugvallende verkopen boekten de beide 'vlaggeschepen' van Hersant, Le Figaro en France-Soir vorig jaar een verlies van respectievelijk 100 miljoen en 125 miljoen franc. (Reuter)