Alleen voor Agassi loopt het stadion vol

NEW YORK, 2 SEPT. Het was eindelijk showtime op het Stadium Court van Flushing Meadow. Op de vierde avond van de Open Amerikaanse tenniskampioenschappen liep het grootste tennisstadion van de wereld voor het eerst helemaal vol met meer dan 20.000 fans. Maandag was het niet uitverkocht voor Becker, dinsdag niet voor Courier, woensdag niet voor Chang. Vannacht wel voor Andre Agassi, de Zen Master uit Las Vegas. Met op de eerste rij zijn vriendin, de actrice Brooke Shields.

De 24-jarige Agassi versloeg in de tweede ronde de vijf jaar oudere Fransman Guy Forget met 6-3, 7-5, 6-7 en 6-2. Hij is bezig aan zijn negende US Open. Vier keer struikelde hij in de eerste ronde. De andere vier keer de kwartfinale (1992), de halve finale ('88 en '89) en de finale in 1990. In de derde ronde speelt hij morgen tegen de Zuidafrikaan Wayne Ferreira.

De US Open is het enige grand slam-toernooi waar 's avonds met kunstlicht gespeeld wordt en de vijfde set met een tie-break wordt beslist. Het heeft het hoogste prijzengeld van de vier slams. Alles moet in New York groter zijn en sneller gaan dan in de bastions van traditie in Parijs en Londen. De ballenjongens in New York hoeven de ballen hier niet over de grond te rollen, maar mogen ze gewoon door de lucht naar elkaar toegooien.

Toch is in de Verenigde Staten de belangstelling voor tennis de laatste jaren sterk verminderd. De fans klagen dat er geen figuren meer rondlopen als John McEnroe en Jimmy Connors, Chris Evert en Martina Navratilova. Voor de gemiddelde toeschouwer is het toernooi deze eerste dagen een 'wie is wie'.

Maar voor Mr. Persoonlijkheid, geliefd of gehaat, kwamen de kritische Amerikanen in een eindeloze stroom met de metro uit Manhattan naar de buitenwijk Queens. Agassi - vijf jaar in de top-tien, nu nummer 20 - is de enige tennisser die voortdurend met bodyguards en beroemde vrienden en vriendinnen voor de dag komt. In het verleden Barbara Streisand, nu Brooke Shields wier vader ooit de finale van de US Open bereikte.

Agassi koestert zijn imago. Met lang haar, een stoppelbaard, zwarte sokken en een paar zwart-witte schoenen die nog het meest lijken op de condoom-schaatsen van Rintje Ritsma. Overigens ook gedragen door Richard Krajicek. “Soms herinner ik mensen met mijn spel aan het humeur van McEnroe”, zei Agassi. “Andere keren aan de lol waar Connors mee op de baan stond.” Gisteren wist Agassi als een meester het publiek te bespelen. Na een mooie passeerslag stond hij als een overwinnaar met beide armen in de lucht. En het publiek vond het prachtig.

De toernooi-organisaties proberen de laatste weken van alles om meer fans naar de baan te lokken. Twee weken geleden in New Haven werd er bijvoorbeeld muziek gespeeld tijdens de pauzes. Agassi verloor daar in de tweede ronde van Jan Siemerink. “Muziek is niet nodig”, vond Agassi dan ook na zijn nederlaag. “We hoeven ook geen mooie dames op de baan die borden omhoog houden met de score er op. Dat is een gebrek aan respect voor het tennis. Tennis heeft rivaliteiten nodig, verder niets.”

Agassi beseft als geen ander dat deze US Open nog belangrijker is dan de meeste afleveringen. “Door de honkbalstaking hebben we het rijk alleen”, zei hij. “Voor de US Open hoef je niet echt van tennis te houden. Het is voldoende als je van sport houdt. Daarom is dit een kans om tennis weer positief in het nieuws te brengen.”

Forget was de ideale tegenstander voor Agassi. De Fransman heeft een machtige service en stond ooit vierde van de wereld. Wegens een zware blessure aan zijn rechterknie heeft hij van mei 1993 tot mei '94 een jaar lang niet kunnen spelen. Hij was daardoor zelfs gezakt naar de gedeelde 1130ste plaats op de ranglijst. Maar dit jaar liet hij op Wimbledon weer zien dat hij het spel nog niet verleerd is. Hij versloeg in de tweede ronde Jim Courier in een prachtige vijf-setter en haalde daarna de kwartfinale. Bovendien heeft hij hoogstpersoonlijk tijdens de Davis-Cupfinale in Lyon in 1991 de beker gewonnen door met een overwinning op Pete Sampras Frankrijk de beslissende 3-1 voorsprong te bezorgen.

Maar tegen Agassi legde Forget te weinig agressie in zijn spel. Hij deed net genoeg om in de buurt te blijven, maar hing te veel op de baseline waar hij door de subtiele geometrie van Agassi's baseline-slagen werd weggespeeld. In de derde set maakte hij nog een 5-2 achterstand ongedaan en wist hij de tie-break te winnen. Maar in de vierde set wist Agassi zijn vorm te hervinden. Met een ace en een service-winner besliste hij de partij. Agassi: “Ik ben één van de zes of zeven spelers die het toernooi kunnen winnen.”