Verstappen vervangt Fin JJ Lehto bij Benetton-stal

MAGNY COURS, 30 JUNI. Formule 1-coureur Jos Verstappen start zondag in de Grote Prijs van Frankrijk op het circuit van Magny Cours. De Limburger vervangt JJ Lehto bij Benetton. De Fin die eind januari door een ongeval op het circuit van Silverstone bij het testen ernstige verwondingen aan de nek opliep, heeft om een rustperiode gevraagd. Na overleg tussen de teamleiding en Lehto werd gisteren officieel bekend dat Verstappen hem vervangt.

De Nedelander wist al drie dagen dat hij in Frankrijk zijn comeback zou maken. Hij was op de hoogte gebracht tijdens een etentje met teamchef Flavio Briatore. De Italiaanse eigenaar van het Benetton Ford-team, die enige weken geleden het Ligier-Renault-team opkocht, deed Verstappen ook de toezegging dat hij volgende week tijdens de Grote Prijs van Engeland op het circuit van Silverstone, naast Michael Schumacher, tweede rijder is.

Indien Verstappen in Frankrijk en Engeland WK-punten verdient, zal hij de rest van het seizoen waarschijnlijk ook de tweede Benetton Ford bemannen. “Ik weet het niet. Daarover is met geen woord gerept”, hield Verstappen zich op de vlakte. “Ik weet alleen dat van mij verwacht wordt in de punten te rijden. Nee, dat legt geen extra druk op me. Ik ben er ook van overtuigd dat het me lukt. Ik heb in Brazilië en Japan bewezen dat ik de mogelijkheden heb.”

De 22-jarige kasteleinszoon debuteerde aan het begin van het seizoen tijdens de Grote Prijs van Brazilië, waar hij na een gevaarlijke manoeuvre van de Ier Eddie Irvine een salto maakte. Drie weken later verspeelde hij op het circuit van het Japanse Aïda tijdens de Grand Prix Pacific een zeker lijkende vijfde plaats. Door een al te ontstuimige actie belandde hij na driekwart van de race in de grintbak.

“Meedoen alleen telt niet meer. Het is nu zaak voor mij de finish te halen. En het liefst punten te vergaren. Benetton wil ook de wereldtitel voor de constructeurs behalen. JJ Lehto had kennelijk geen vertrouwen meer. Ik weet niet of Benetton op hem heeft ingepraat. Ik heb JJ Lehto in ieder geval niet meer gesproken. Briatore heeft daarover ook niets gezegd.”

De Fin nam tijdens de Grote Prijs van San Marino de plaats in van Verstappen. Tijdens de meest tragische race van de laatste tien jaar - Ayrton Senna verongelukte op Imola - reed hij ver beneden zijn niveau. De Portugees Lamy ramde de Fin, zonder ernstige gevolgen. In Monaco liet hij een magere zeventiende trainingstijd afdrukken en eindigde dankzij Schumacher op slechts één ronde. In Spanje had hij een opleving. Hij trainde goed en viel, rijdend op een derde plaats, uit. In Canada was zijn optreden echter dramatisch. In de trainingen kwam hij niet verder dan een 21ste plaats. Hij finishte in de race als zevende, maar werd uiteindelijk als zesde geklasseerd, omdat Fittipaldi werd gediskwalificeerd. (ANP)