Ieren gaan door het vuur voor Charlton

ROTTERDAM, 30 JUNI. Ierland, Oranje's tegenstander in de tweede ronde, heeft de oudste ploeg bij het wereldkampioenschap. In de selectie van bondscoach Jack Charlton zitten zes spelers die ouder zijn dan dertig jaar. De Ieren speelden al een wedstrijd in de bloedhete Citrus Bowl in Orlando en dat beviel hen helemaal niet. Ze hadden last van de warmte en dat had grote invloed op hun spel in de verloren wedstrijd tegen Mexico. Charlton is blij dat de komende tegenstander ook uit Europa komt, omdat er dan van gelijke omstandigheden sprake zou zijn. Ploegen als Bolivia en Mexico zouden volgens hem in extreem hoge temperaturen duidelijk in het voordeel zijn. “Holland is fine.”

Gebleken is dat de Ieren af en toe onverwachte prestaties kunnen leveren. Met het strijden voor het vaderland heeft dat weinig te maken. Slechts acht spelers van de selectie zijn in Ierland geboren. Het is met name Charlton die de Ierse ploeg tot een hardwerkende eenheid heeft gesmeed. De voetballers gaan door het vuur voor hun coach. De 58-jarige Charlton, wegens zijn verdienste voor het Ierse voetbal één van de 27 ereburgers van Dublin, is uitermate populair bij de spelers en de tienduizenden trouwe aanhangers. “Ik val liever dood dan dat ik mijn coach in de steek laat”, liet Ray Houghton zich ooit ontvallen.

Houghton heeft altijd beweerd dat hij zijn contract bij het grote Liverpool te danken had aan zijn uitverkiezing voor het Ierse elftal. De 32-jarige middenvelder slijt zijn nadagen momenteel bij Aston Villa. Daar zit hij regelmatig op de reservebank. Charlton heeft hem echter niet laten vallen. De coach geeft zijn spelers heel lang vertrouwen. Hij heeft weleens gekscherend opgemerkt dat het vaak nog moeilijker is om uit de Ierse selectie te verdwijnen dan om er in te komen.

Met een beperkte ploeg heeft Ierland zich voor twee WK's en een EK geplaatst, sinds de kleurrijke Charlton in februari '86 bondscoach werd. Elke keer zorgden de Ieren tijdens de eindronde voor een verrassing. Bij het EK van '88 werd Engeland verslagen, bij het WK van '90 haalden de Ieren de kwartfinale en twee weken geleden wonnen ze in de eerste wedstrijd van Italië. Na de nederlaag tegen Mexico (1-0) en een gelijkspel tegen Noorwegen (0-0) werd de ploeg tweede in groep E.

Het spel van Ierland is meestal niet om aan te zien. Charlton laat zijn team simpel en zeer verdedigend voetballen. Hij stelt maar één echte spits op. De rest van de ploeg posteert zich in de verdediging en op het middenveld. De Ieren scoren dan ook weinig. De spelers die tegen Mexico in het veld kwamen, hadden in totaal 422 interlands achter hun naam staan, maar maakten slechts dertig doelpunten. Meestal volstaat één treffer, want de eigen verdediging is al even lastig te omzeilen.

De Ierse voetbalploeg is een lastige tegenstander voor Oranje. Dat bleek weer eens bij de voorbereiding op dit WK. In Tilburg verloor Oranje op 20 april met 1-0 van Ierland. Nederland wist in dat duel welgeteld één kans te creëren. Tijdens het WK van '90 troffen beide landen elkaar in de groep. Al snel werd overeengekomen dat het duel in een gelijkspel zou eindigen (1-1). Daardoor waren beide teams zeker van plaatsing. Ierland werd toen door loting tweede in de poule, Nederland derde. Bij het EK van 1988 won Nederland met 1-0 door een buitenspelgoal van Kieft. Als die zou zijn afgekeurd, was Nederland uitgeschakeld en geen Europees kampioen geworden.

Charlton had gisteren voor een bezoek aan België - Saoedi-Arabië in Washington gekozen. Nederland werd echter de komende tegenstander. “Verkeerde wedstrijd? Hoezo? Ik heb me best geamuseerd”, reageerde hij op zijn eigen laconieke wijze. Hij wekt altijd de indruk zich niet druk te maken. Zelfs vissen, zijn grootste hobby, is belangrijker dan voetbal. De manier waarop Charlton tijdens de wedstrijd tegen Mexico tekeer ging tegen grensrechter en officials, doet echter iets anders vermoeden. Voor straf moest hij een wedstrijd op de tribune zitten. Tegen Nederland neemt Charlton gewoon weer op de bank plaats.

Niet bekend