Alleen Martin gelooft nog in nederlaag Sampras

LONDEN, 30 JUNI. Pete Sampras, de beste tennisser van de wereld, heeft geen mededogen met zijn tegenstanders. De Amerikaan wint het liefst elk punt.

Halverwege de eerste set in de kwartfinale van Wimbledon tegen zijn landgenoot Michael Chang kreeg hij de kans een smash te slaan. Hij sprong zo hoog dat zijn voeten boven het net uit kwamen en sloeg de bal met vernietigende souplesse buiten bereik van de kleine, dappere Chang. Een betere illustratie van zijn heerschappij op gras is niet voorhanden.

Sampras heeft vijf partijen gespeeld op Wimbledon en vijf keer overtuigend gewonnen. Hij speelt tennis van een andere planeet, zei Boris Becker een maand geleden. Hij speelt beter dan wie ook, geven alle spelers dezer dagen toe.

Hij versloeg gisteren Chang met 6-4, 6-1 en 6-3 en bereikte de halve finale. Daarin speelt hij morgen tegen zijn landgenoot Todd Martin, die vijf sets nodig had om Wayne Ferreira uit Zuid-Afrika te verslaan.

In de andere halve finale spelen Boris Becker en Goran Ivanisevic. Becker schakelde de Zweed Christian Bergström uit met 7-6, 6-4 en 6-3. Ivanisevic won met 7-6, 7-6 en 6-4 een service-duel van de Fransman Guy Forget.

De strijd tussen Sampras en Chang was niet alleen een gevecht om een plaats in de halve finale, het was ook het zoveelste duel om de heerschappij in de Verenigde Staten. Vijf jaar geleden streed een groepje jonge Amerikaanse talenten om het vacuüm dat John McEnroe en Jimmy Connors hadden achtergelaten. Chang was de eerste die in het gat dook. In 1989 won hij, nog maar net 17 jaar oud, een grand-slamtoernooi. Op Roland Garros versloeg hij achtereenvolgens Ivan Lendl en Stefan Edberg.

Een jaar later, in 1990, leek Sampras de rol van de nieuwe Amerikaanse held van hem over te nemen. Hij won de US Open, maar verzeilde vervolgens in lucratieve demonstratiewedstrijden, raakte oververmoeid en geblesseerd. Zijn landgenoot Jim Courier werd 's werelds beste speler, Andre Agassi won Wimbledon. En het duurde nog tot halverwege vorig jaar dat Sampras met zijn Wimbledon-zege Courier verdrong. Inmiddels is Sampras al anderhalf jaar nummer één. Hij heeft zo'n grote voorsprong opgebouwd op de rest dat de tweede plaats op de ranglijst het beste leeg zou kunnen blijven.

Op gras was Chang gisteren geen partij voor Sampras. “Hij staat op het hoogtepunt van zijn carrière ”, zei Chang na afloop. “Een paar jaar geleden had hij nog zwakte punten, nu niet meer. Wat hij alleen niet kan, is koken.” Chang stond in de onderlinge partijen voor met 6-5. Maar de eerste vijf overwinningen van Chang dateren uit 1989 en 1990. Sinds eind 1990 won Sampras vijf van de zes wedstrijden. “Vroeger was ik in staat hem op het mentale vlak te verslaan”, vertelde Chang. “Ik sloeg alle ballen terug. Maar dit keer kreeg ik zijn service niet meer over het net, nu kreeg ik geen kansen meer.”

Terwijl Sampras nog geen set heeft verloren en pas één keer een service-game moest inleveren, stond zijn volgende tegenstander, Todd Martin, al vier van de vijf keer vijf sets lang op de baan. Bovendien speelde hij nog drie dubbelpartijen. “Ik ben teleurgesteld dat ik niet sneller kon winnen”, zei Martin, die zowel tegen Agassi als gisteren tegen Ferreira 2-0 in sets voor stond. “Maar ik ben vrijdag fit. Op centre court tegen de nummer één spelen, dat is mijn op één na mooiste droom. Wellicht kan ik een paar dagen later mijn mooiste droom vervullen.” De 23-jarige Martin won twee weken geleden van Sampras met 7-6 en 7-6 in de finale van Queens, maar in januari in de finale van de Open Australische kampioenschappen werd hij door Sampras nog kansloos weggespeeld.

Becker is al een paar dagen het middelpunt van een hoop gedonder. Hij ontving zaterdag tijdens een sanitaire pauze onreglementaire hulp van zijn fysiotherapeut. Dinsdag beschuldigde de verliezer in de vierde ronde, Andrei Medvedev, hem van opzettelijk vertragen, en gisteren was er een incident op setpunt in de eerste set. In de tie-break, bij 6-5 voor Becker, mocht Bergström serveren. In de rally kwam hij naar het net. Hij sloeg een smash op de achterlijn. Becker kreeg zijn racket nog tegen de bal, maar stak tegelijkertijd zijn linkerhand de lucht in om de scheidsrechter te laten weten dat de bal uit was. Vervolgens sloeg Bergström een volley buiten de baan. Tie-break én set voor Becker. Bergström was woedend. Hij klaagde bij de scheidsrechter, zei dat hij was afgeleid. Maar de umpire weigerde de bal over te laten spelen.

Becker wilde er na afloop opnieuw weinig over zeggen. Hij voelt zich de laatste dagen onheus bejegend. Hij speelt al tien jaar lang traag, met eeuwig durende wandelingen na ieder punt. Hij loopt per partij tientallen keren naar zijn stoel om met een handdoek zijn arm en gezicht droog te vegen. “Het was een ongelukkig punt”, zei Becker over het setpunt. “Maar ik deed het instinctief. Het spel gaat dan zo snel, dat je niet meer weet wat je doet.” Hij was boos over de beschuldigingen van 'vals spel'. “Ik vind het niet leuk wat er de afgelopen drie dagen is gebeurd”, zei Becker. “Ik doe al tien jaar lang precies hetzelfde. Opeens heet het vals spel. Dit is niet zomaar een toernooi waar we lol kunnen maken. Dit is het belangrijkste toernooi in de wereld, waar iedereen zijn best doet om te winnen. Iedereen gedraagt zich anders op de baan, ik doe het traag. Na het eerste punt, na twee uur, na vier uur. Maar wat ik doe mag volgens de regels.”

Ivanisevic speelde ook al in 1990 in de halve finale tegen Becker. Toen verloor hij nog in drie sets. Dit keer moet het een spannender ontmoeting kunnen worden. De Kroaat, die tot nu toe al 118 aces heeft geslagen, heeft dit jaar geen enkele keer zijn hoofd verloren. Als zijn service loopt en hij kalm blijft, maakt hij een goede kans tegen Becker.