Huidige opzet WK past beter bij schooltoernooitje

ROTTERDAM, 29 JUNI. Het is vaker gezegd en geschreven, maar tijdens het toernooi zelf welt de ergernis over de opzet van het wereldkampioenschap voetbal weer op. Hoe hebben ze het kunnen verzinnen? Sinds het eindtoernooi van 1982 zijn er bij het WK zes groepen van vier landen. De nummers één en twee gaan over naar de volgende ronde. Tot zo ver is er nog niets aan de hand. Maar dan zijn er om zestien teams in de tweede ronde over te houden nog vier plaatsen te verdelen. Die zijn voor vier gelukkige nummers drie. Vier van de zes. De vier met de meeste punten.

En dat is nou zo krom, zo ongelooflijk krom. Een wereldkampioenschap voetbal volkomen onwaardig. Ineens is het belangrijkste sportevenement gedevalueerd tot een schooltoernooitje. Op deze manier worden ploegen - de zes nummers drie - die andere tegenstanders hebben en niet tegen elkaar spelen met elkaar vergeleken. Appels met peren dus.

Want je zal, zoals bij dit WK, maar de lamlendige Grieken in je groep treffen. Dat betekent vrij eenvoudig je doelsaldo opvijzelen en er, als nummer drie, nog even een puntje bijsprokkelen. Allemaal met dank aan die aardige Grieken. In de andere groepen hebben ze helaas niet zo'n zacht ei. Dus is het zwaarder. Dat zou je competitievervalsing kunnen noemen.

Nederland werd al eens eerder derde in zijn poule. Bij het WK van '90 verloor Oranje na een noodzakelijk geworden loting de strijd om de tweede plaats van Ierland, maar ging als een lucky nummer drie toch verder. Om vervolgens van Duitsland te verliezen. Einde toernooi.

Alle geplaatste nummers drie treffen in de huidige WK-opzet in de tweede ronde een groepswinnaar. Maar dat hoeft, toont het verleden aan, niet altijd fataal te zijn. Titelhouder Argentinië eindigde in 1990 derde in de poule achter Kameroen en Roemenië, maar wist daarna door overwinningen op Brazilië, Joegoslavië en Italië toch nog de eindstrijd te bereiken. En in '86 ging België als een nummer drie naar de volgende ronde en wist tot de halve finale te komen.

Na dit WK zijn we gelukkig van het kromme systeem verlost. Het volgende toernooi over vier jaar in Frankrijk zal 32 deelnemers hebben, acht meer dan nu. Het circus zal dan nog groter zijn, met meer spelers, meer scheidsrechters, meer journalisten én meer wedstrijden. Maar 32 is in ieder geval wel een handiger aantal om mee te spelen. Acht poules van vier, de nummers één en twee over naar de tweede ronde en dan vanaf de laatste zestien een knock-outsysteem.

Simpeler kan bijna niet. Eindelijk.