The Times wordt weer goedkoper

LONDEN, 24 JUNI. De prijzenoorlog tussen de Britse kwaliteitskranten The Times en The Daily Telegraph neemt in hevigheid toe nu The Times heeft besloten tot een nieuwe prijsverlaging.

Aandeelhouders in de produkten van Britse uitgeversmaatschappijen zagen gisteren een gezamenlijke waardevermindering van 800 miljoen pond onder ogen, omdat de concurrentieslag om lezers tot paniekverkopen aanleiding gaf. Het op dit niveau ongebruikelijke gevecht tussen Rupert Murdochs News Corporation (The Times) enerzijds en Conrad Black, de Canadese eigenaar van de Telegraph-kranten anderzijds, heeft bovendien de ondertoon van een mogelijk schandaal gekregen nu het bestuur van de beurs een onderzoek instelt naar een aandelentransactie van Black.

In de nieuwste fase van de slag heeft The Times de concurrentie de wind uit de zeilen genomen door vandaag voor de prijs van 20 pence op de markt te komen, 10 pence goedkoper dan de gisteren in prijs verlaagde Daily Telegraph, 25 pence goedkoper dan The Guardian en 30 pence goedkoper dan de noodlijdende The Independent.

De krantenoorlog begon toen The Daily Telegraph, het grootste Britse dagblad, gisteren een prijsverlaging aankondigde van 48 tot 30 pence. Die beslissing was een reactie op een eerdere actie van Murdoch, die in september 1993 niet alleen de tabloid The Sun in prijs terugbracht, maar ook de sterk in oplage achterblijvende The Times voor 30 pence op de markt ging brengen. Die stap heeft The Times een oplagestijging opgeleverd van 360.000 naar 517.000. De stijgende populariteit van The Times ging vooral ten koste van The Independent (50 pence), die ondanks samengaan met de Mirror Group zijn oplagecijfer met 18 procent heeft zien zakken. Maar ook The Daily Telegraph zag zijn oplage teruglopen tot onder de psychologische barrière van 1 miljoen lezers. De beslissing om de strijd met The Times aan te binden gaat de krant naar schatting 20 miljoen pond kosten.

Nog vóór de nieuwste actie van The Times daalden de aandelen Telegraph gisteren van 540 tot 349 pence. Het bedrijf werd daardoor voor meer dan 200 miljoen pond in waarde gereduceerd. Dat vestigde de aandacht van de Stock Exchange op een aandelentransactie van Blacks Hollinger Group. Die ontdeed zich een maand geleden van 12,5 miljoen aandelen Telegraph en incasseerde daarmee 73 miljoen pond. De transactie dateert van een moment dat de aandelenprijs net over zijn hoogtepunt heen was. Black zelf zegt dat toeval in het spel is en dat hij nog niet wist dat zijn directie in Engeland hem zou aanbevelen de prijs van de Daily telegraph te verlagen.

Hoe de strijd Murdoch-Black ook uitpakt: er is een gerede kans dat The Independent ten onder gaat. Ondanks nieuwe investeringen blijft de oplage dalen (276.660) en de krant kan zich niet permitteren de prijs van 50 pence blijvend omlaag te brengen. “We hebben hier te maken met twee persbaronnen, die beiden in het buitenland wonen en die beiden het merendeel van hun geld verdienen met iets anders dan kranten, die zich beiden kunnen permitteren om de prijzen te verlagen en zo The Independent uit de markt te prijzen”, zei de adjunct-hoofdredacteur van The Independent, Colin Hughes, gisteren.