Onderzoek justitie in VS naar fraude in tabakindustrie

WASHINGTON, 24 JUNI. De Amerikaanse justitie gaat onderzoeken of vertegenwoordigers van de tabakindustrie tijdens een hoorzitting in april hebben gelogen over veiligheid, nicotine-gehalte en de mate van het verslavend maken van tabak terwijl zij onder ede stonden. Dat heeft hoofdofficier van justitie Janet Reno gisteren in Washington bekend gemaakt.

Eerder deze week liet de Amerikaanse inspectie voor voeding en geneesmiddelen (FDA) weten er achter te zijn gekomen dat één van de grootste fabrikanten, Brown and Williamsen Tobacco Co. in Kentucky, onderdeel van British American Tobacco, tabak verwerkt in 'light' sigaretten, die meer dan tweemaal zo veel nicotine bevat als gebruikelijk. De tabaksplant die daarvoor wordt gebruikt - codenaam Y-1 - wordt verbouwd in Brazilië. Valter Brunner, woordvoerder van het Braziliaanse bedrijf Souza Cruz heeft gisteren bevestigd dat begin jaren negentig eerst 850.000 kilo Y-1-tabak naar Brown and Williamson is verscheept en later nog eens 253.000 kilo. Vanaf 1993 zijn er geen bestellingen meer binnen gekomen, aldus Brunner.

Het bedrijf had het zaad van de plant willen laten registreren in de VS, maar de aanvraag werd ingetrokken meteen nadat de FDA met de beschuldiging was gekomen.

Volgens David Kessler, hoofd van de FDA heeft het bedrijf in het geheim geopereerd bij het ontwikkelen van de nicotine-rijke plant en heeft het onderzoekers misleid bij gerichte vragen naar de hoeveelheden nicotine die de sigaretten bevatten. Daarbij beschuldigde Kessler Brown and Williamson niet direct van leugens, maar wel van het ten onrechte ontkennen van de bijzondere teelt.

Eind mei hebben zeven leden van het Congres justitie al verzocht een onderzoek in te stellen naar mogelijk criminele activiteiten van de tabakindustrie gedurende de afgelopen veertig jaar. In een brief aan de hoofdofficier spraken de leden van het Congres hun vermoedens uit over fraude en mogelijk meineed van de bedrijven gedurende het begin van de jaren vijftig, toen opzettelijk gegevens over schadelijkheid van roken zouden zijn achtergehouden. Van eenzelfde meineed worden de zeven directies van de grootste bedrijven nu verdacht, omdat ze tijdens de hoorzitting in april betoogden geen bewijs te kennen voor het feit dat nicotine verslavend werkt.

Schrijver van de brief, de republikein Martin Meehan uit Massachusetts stelt dat uit vertrouwelijke documenten van de fabrieken blijkt dat de getuigenverklaringen in april vals waren. “Het bewijs stapelt zich op dat tabaksfabrikanten zich in de loop van een aantal decennia schuldig hebben gemaakt een een serie ernstige misdrijven”, aldus Meehan. (AP, Reuters, AFP)