Britse koninklijk jacht uit de vaart

LONDEN, 24 JUNI. De Britse koninklijke familie, die vorig jaar al in status terugviel toen ze als ieder ander belasting moest gaan betalen, verliest nu ook haar drijvend paleis. Het koninklijk jacht Britannia zal naar wordt verwacht voor het laatst dienst doen bij de overhandiging van de Britse kroonkolonie Hongkong aan China in 1997. De regering schrijft het schip af omdat het te duur wordt in onderhoud.

Koningin Elizabeth en Prins Philip zijn naar verluidt “diep bedroefd” over het verlies van de Britannia. Het schip heeft veertig jaar dienst gedaan en meer dan een miljoen zeemijlen afgelegd. Een zakelijke tegenvaller is de beslissing van de regering om ook het vliegtuig van de koningin, the Queen's Flight, onder te brengen in een bestaand RAF-luchtmachtsquadron, met daarbij de bepaling dat leden van de koninklijke familie voortaan voor het privégebruik van het toestel moeten betalen. Daarmee blijft alleen het privilege van de koninklijke trein onaangetast.

De aankondiging over het lot van Britannia was uitgesteld tot na de herdenkingsceremonie rond D-day, waarin het jacht een belangrijke rol speelde. De regering durfde een pleidooi om het schip te handhaven niet aan, nu er de laatste jaren een groeiend verzet in het Lagerhuis viel te signaleren tegen de hoge kosten van het in de vaart houden. De eerstvolgende onderhoudsbeurt voor de Britannia zou naar schatting 17 miljoen pond kosten en de jaarlijkse expoitatierekening bedraagt naar schatting 10 miljoen pond. Die bedragen komen ten laste van een defensiebegroting waarop radicaal wordt bezuinigd en die in de komende maanden het verlies van nog eens duizenden banen zal betekenen. De regering heeft zich nu op een standpunt gesteld dat noch de koningin schoffeert, noch de critici negeert. Zij zal de mogelijkheid van een vervanging van het koninklijk jacht “bestuderen, zonder dat dat een belofte inhoudt”.

De reacties van Lagerhuisleden zijn voornamelijk emotioneel. De Conservatieve afgevaardigde voor het eiland Wight, Barry Field, is ontzet. Volgens hem is Groot-Brittannië zonder de Britannia “als de Tower of Londen zonder de kroonjuwelen”. Een rijke zakenman, de baas van National Car Parks, heeft vijf miljoen pond geboden als inzet voor een actie om “de koninklijke vlag op de zeeën te behouden”. Hij hoopt op bijdragen van andere welgestelden.

Wat er met de Britannia gaat gebeuren is onzeker. Koningin Elizabeth zal worden geraadpleegd over de bestemming van het schip. De bedoeling is dat de Britannia niet verdwijnt in de handen van een particuliere jachteigenaar, “zodat zo iemand als Saddam Hussein er in gaat rondvaren”, aldus een commentator hier.