Houston Rockets winnen NBA-titel met zinderend spel

NEW YORK, 23 JUNI. De Houston Rockets hebben gisteravond het Amerikaans basketbalkampioenschap gewonnen. De Rockets versloegen voor eigen publiek de New York Knicks met 90 tegen 84. Voor de Rockets is het de eerste NBA-titel.

De wedstrijd van gisteren was de zevende in een 'best of seven'-serie. De race ging gelijk op, maar Houston keek voor zijn laatste twee thuiswedstrijden tegen een 3-2 achterstand aan. In de beslissende wedstrijd van vannacht hebben de Rockets, onder leiding van coach Rudy Tomjaniovich, vanaf het begin op een voorsprong gestaan. Spannend was het, net als in de voorgaande zes duels, wel: de Knicks stonden nooit meer dan zes punten achter.

Grote held bij Houston was zoals altijd de Nigeriaan Hakeem the dream Olajuwon. Gisteravond was hij weer goed voor vijfentwintig punten. Zijn directe tegenhanger bij de Knicks, Patrick Ewing, kwam niet verder dan 17 punten. De Knicks konden gisteravond ook niet rekenen op de driepunters van John Starks. Eerder heeft hij wedstrijden voor de Knicks gewonnen door zijn schietvaardigheid, maar gisteravond kwam hij niet verder dan twee keer raak uit 17 pogingen.

Voor de Knicks is de nederlaag en het missen van het kampioenschap een enorme teleurstelling. Hun laatste NBA-titel dateert uit 1973. De jaren tachtig waren voor de Los Angeles Lakers van Earvin Magic Johnson en de Detroit Pistons. Daarna waren de Chicago Bulls met Michael Air Jordan drie keer op rij succesvol. Toen Jordan in september vorig jaar zijn afscheid aankondigde, dachten de Knicks al aan de titel.

Onder leiding van Pat Riley moest het dit seizoen lukken. De oud-speler van de Los Angeles Lakers geldt als een van de beste basketbalcoaches in Amerika. Hij is de enige NBA-trainer die meer dan tweehonderd wedstrijden in play-offs speelde, waarvan hij bijna de helft winnend afsloot. Met de Los Angeles Lakers won hij drie NBA-kampioenschappen. Tegen de Rockets was hij minder succesvol.

Het Empire State Building op Manhattan was gisteravond verlicht in blauw en oranje, de kleuren van de Knicks. Totdat de Knicks verloren. Binnen twee minuten na de wedstrijd de toren in het donker gehuld.

Houston daarentegen staat op zijn kop door het kampioenschap van de Rockets. De stad had nog nooit een grote sporttitel gewonnen. Niet in het honkbal, niet in het American football. De Rockets stonden wel twee keer eerder - in 1981 en '86 - in de finale van de NBA. Maar winnen bleek beide malen een onmogelijkheid. De frustraties op sportgebied liepen daardoor de laatste jaren hoog op. Sinds vannacht is dat anders. Champ City, kopte de Houston Post direct na de beslissende overwinning in een speciale editie van de krant.