Amerika wint verrassend van zwak Colombia

LOS ANGELES, 23 JUNI. Bora Milutinovic, de coach die in maart 1991 de voorkeur kreeg boven Thijs Libregts om de Amerikanen voor te bereiden op het wereldkampioenschap, is een man die zijn spelers graag laat dromen. Na de 2-1 overwinning op Colombia en de zeer grote kans om de tweede ronde van het WK te halen, begrijpen zij dat en roemen zij zijn gedrevenheid. Milutinovic heeft hen voorgehouden dat zij zonder dromen niet boven zichzelf kunnen uitstijgen. “Want als dat niet gebeurt, kan een ploeg als die van de Verenigde Staten niet werkelijk meedoen. Gelukkig hoef je in dit land één ding niet uit te leggen: het belang van winnen.”

De overwinning die de VS vannacht behaalden, volgde op het gelijke spel tegen Zwitserland en schakelde Colombia, dat nu twee keer heeft verloren, vrijwel zeker uit. De favorietenrol die de Colombianen voor het toernooi toebedeeld kregen (vooral door de 5-0 overwinning op Argentinië in een WK-kwalificatiewedstrijd), konden zij niet waarmaken. Eenmaal in de eindronde vernietigde eerst de Roemeense strateeg Hagi de Colombiaanse droom en toonde nu Amerika zich te sterk.

Milutinovic heeft is vanaf het begin zeer eigengereid te werk gegaan. Hij bracht een Amerikaanse selectie bijeen in een trainingskamp in Californië. Hij liet zij team vorig jaar 37 wedstrijden spelen, en dit jaar nog eens 19. Daarbij schroomde hij niet zijn selectie herhaaldelijk open te breken voor een 'buitenlander'. Voor Ernie Stewart bijvoorbeeld. De Brabander, spelend voor Willem II, is de zoon van een Amerikaanse vader die in Veghel en Uden zijn eerste voetbalsporen verdiende. Via VVV kwam Stewart junior bij Willem II terecht. Gisteren scoorde hij in de 52ste minuut een doelpunt.

“Ongelooflijk”, zei hij na afloop van het duel. “Een goal op het WK. Wat een prachtig gevoel. Schitterend.” Het was het tweede doelpunt van de Verenigde Staten. In de 35ste minuut van de eerste helft was de ploeg op voorsprong gekomen toen verdediger Escobar de bal in eigen doel tikte na een als voorzet bedoelde trap van Harkes.

De als historisch bejubelde overwinning van de VS leek in de beginfase ver weg. Toen combineerde Colombia aardig en kreeg het enkele kansen via Gaviria en Rincon. Maar verder dan een bal tegen de paal kwam het Zuidamerikaanse team niet. Kort voor tijd werd het nog wel 2-1 door Valencia, de spits die niet goed genoeg was bevonden voor een basisplaats, maar die na rust mocht opdraven voor de teleurstellende Asprilla.

In feite bestreed het Amerikaanse team Colombia niet anders dan Roemenië enkele dagen eerder. Verdediger Lalas daarover: “We wisten dat ze door het midden zouden spelen. We moesten ze frustreren door rustig te verdedigen. Dat hebben we gedaan. We vingen ze overal op en speelden daarna op de counter.” De gedreven Milutinovic had het zijn ploeg zo opgedragen en zag de uitvoering perfect verlopen.

Zijn collega Maturana sprak na afloop bewonderend over de prestaties van de Amerikanen en verschool zich niet achter een bedreiging met de dood die een van zijn spelers, Gomez, voor de wedstrijd had bereikt. “Er zijn zogenaamde fans die zijn spel al enige tijd afschuwelijk vinden. De telefoniste van ons hotel kreeg boodschappen die hem afraadden om op het veld te komen, omdat hij anders zou worden doodgeschoten. Wij hebben hem buiten de opstelling gelaten. Hij zat wel op de bank maar had zich niet omgekleed. Zulke stomme dingen gebeuren helaas, maar dat heeft ons niet uit het lood geslagen. Wij hebben ons domweg niet van de immense druk kunnen bevrijden.”