Skiloper 'opgelucht' na dramatische vondst

ROTTERDAM, 22 JUNI. Hij was veel minder succesvol dan Johann Olav Koss of zijn vriend Björn Dählie. Toch was de Noorse skiloper Vegard Ulvang een van de grote helden van de jongste Olympische Winterspelen. Twee jaar eerder had hij in Albertville drie gouden en één zilveren medaille behaald. Thuis, in Lillehammer, bleef het bij niet meer dan één keer zilver.

Niemand van de Noren nam het hem kwalijk. Iedereen wist waarom hij niet op zijn best presteerde. Ulvang had familieproblemen, zorgen over zijn oudere broer, de 32-jarige Ketil. Die was op 13 oktober van het vorig jaar niet teruggekeerd van een trimloopje in de bergen in de buurt van zijn geboorteplaats Kirkenes, in het noorden van Noorwegen. Hij was in een sneeuwstorm terecht gekomen en had waarschijnlijk de weg niet kunnen terugvinden.

Weken werd er naar hem gezocht. Vegard had er in Italië zijn training voor de Olympische Spelen voor onderbroken. Ook toen de officiële zoektocht werd gestaakt, ging hij door. Bijgestaan door honderden plaatsgenoten trotseerde hij sneeuw en storm. Hij vond hem niet. Besloten werd in de lente weer te gaan zoeken, wanneer de meeste sneeuw zou zijn verdwenen.

Intussen verkeerden Vegard Ulvang en zijn familie maandenlang in onzekerheid over het lot van Ketil, die fysiotherapeut bij de Noorse langlaufers was. Toch voerde de topskiër in Lillehammer nooit het drama met zijn broer aan als excuus voor zijn tegenvallende prestaties. Na zijn matige zevende plaats op de tien kilometer sprak hij alleen over een blessure aan zijn dijbeen. Maar zijn ogen verraadden zijn zorgen en zijn verdriet. “Die onzekerheid is slopend. Ik kan er niet van slapen”, zei hij later tegen een bevriende journalist.

Vegard Ulvang was het aardigste lid van het Noorse olympische team. Hij nam op de laatste dag van de Winterspelen ook uitgebreid tijd voor vragen van onwetende Nederlanders, terwijl zijn ongeduldige ploeggenoot Dählie hem met zijn ogen probeerde weg te lokken. Ulvang is uitermate populair in zijn eigen land. Alleen omdat hij bevriend is met Vladimir Smirnov juichten de Noren uitbundig voor de gouden medaille van de skiër uit Kazachstan die op het koningsnummer, de 50 kilometer, al hun landgenoten, inclusief Ulvang, versloeg. Met 'Smirre' trok Ulvang op ski's door Siberië en Mongolië. De Noor houdt van barre avonturen. Hij beklom eens in vijf weken vijf bergen in vijf verschillende continenten. Maar na het dramatische voorval met zijn broer had hij minder zin om er op uit te trekken.

Deze week werd, opgemerkt door de bemanning van een legerhelikopter, het stoffelijk overschot van Ketil Ulvang gevonden in een meertje. “We zijn opgelucht”, verklaarde de bedroefde Vegard namens de hele familie.