Inspectie VS: industrie knoeit met nicotine

WASHINGTON, 22 JUNI. De Amerikaanse inspectie voor voedings- en geneesmiddelen (FDA) acht bewezen dat sigarettenfabrikanten het nicotine-gehalte in tabak kunstmatig opvoeren. Dat zou de overheid in staat stellen tabaksprodukten de wettelijke status van drugs te geven, hetgeen feitelijk neerkomt op een verkoopverbod.

Hoofd van de FDA, David Kessler maakte gisteren bekend dat zijn dienst er achter is gekomen dat één van de grootste tabaksfabrikanten in de VS - Brown and Williamson Tobacco Co., dochteronderneming van de Britse BAT Industries - in het geheim tabak heeft ontwikkeld die ruim tweemaal zo veel nicotine bevat als normaal. Die tabak zou worden gebruikt voor 'light' sigaretten van de Amerikaanse merken Raleigh, Richland en Viceroy. Kessler beschuldigt het bedrijf ervan federale onderzoekers willens en wetens te hebben misleid. In een verklaring die Kessler gisteren naar buiten bracht werd nog net niet van leugens gesproken.

Het bedrijf maakte gisteren publiekelijk bekend tabak te verwerken met hogere dan normale nicotine-gehalten. Tot afgelopen vrijdag zou het bedrijf 'genetische manipulatie' met de planten hebben ontkend. Toen werd echter duidelijk dat de FDA achter het bestaan was gekomen van een plant met codenaam Y-1, die in Brazilië wordt gekweekt.

De fabrikant heeft, nadat hij vrijdag door de FDA op de hoogte is gesteld een octrooi-aanvraag op Y-1 ingetrokken en een hoeveelheid zaad teruggehaald van het nationale onderzoeksbureau dat onderzoek naar en registratie van nieuwe zaden doet. Volgens een woordvoerder van de fabriek drijft Kessler de kwestie buiten alle proporties. Maar hij had geen antwoord op de vraag waarom het bedrijf in mei nog tegen de FDA zei dat het kweken van zo'n nicotine-rijke plant 'ondoenlijk' is, terwijl de fabriek nu zegt het bestaan van Y-1 nooit te hebben willen verzwijgen. Het bedrijf stelt dat het hoge nicotine-gehalte wordt vastgehouden door veel teer, maar als het teergehalte daalt - zoals in de 'light' sigaretten - verdwijnt ook een deel van de nicotine. De juistheid van die bewering is niet onderzocht door de FDA.

In april nog verklaarden de directies van zeven tabaksbedrijven tijdens hoorzittingen dat zij het nicotine-gehalte in tabak niet kunstmatig beïnvloeden. “Door het onderhavige geval rijst serieus de vraag of het Congres niet met opzet en weloverwogen in de maling wordt genomen”, aldus afgevaardigde Ron Wyden.

Volgens de FDA gebruiken de fabrikanten al langer ammonia als toevoeging in de tabak, waardoor het effect van de nicotine in de bloedbaan - de 'boost' - wordt verdubbeld.

Het bestaan van Y-1 werd door FDA-agenten in Brazilië ontdekt, waar het bedrijf al wel octrooi heeft op de plant. De veredeling van het gewas met 'supergrote bladeren' is ontwikkeld uit zaad waarmee het Amerikaanse ministerie van landbouw in de jaren zeventig experimenten deed. Het departement beëindigde de proeven toen omdat de plant 'niet goed genoeg groeide'. Brown and Williamson ging er mee verder, zou 'genetische veranderingen' hebben aangebracht en beschikt nu over een plant die een nicotine-gehalte van 6,2 procent bevat, terwijl 2,5 procent normaal is. (AP,Reuter,AFP)